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Enrico Tonti: Der mächtigste Mann Amerikas

Es ist allgemein anerkannt, dass der italienische Beitrag zur Erforschung der Neuen Welt nach einer kurzen Zeit großer Entdeckungen aufhörte. Cristoforo Colombo entdeckte Amerika 1492 und Giovanni Caboto landete 1497 in Neufundland. Amerigo Vespucci erkundete die Ostküste Südamerikas: Seine Karte war die erste, die erkannte, dass die Länder, in die die Europäer gesegelt waren, nicht Ostindien waren, sondern, eigentlich, eine „neue Welt,“Ergo Amerigos Land oder“Amerika.“ 1524 erkundete Giovanni da Verrazzano – ein italienischer Seemann im Dienste der französischen Krone – als erster Europäer seit der nordischen Kolonialisierung die Atlantikküste Nordamerikas.

Die Geschichte berichtet auch, dass die Erforschung des Inneren des nordamerikanischen Kontinents von den französischen Pelzhändlern, den Coureurs des Bois, durchgeführt wurde, die sich mit den Eingeborenen verbrüderten und mit den Engländern und feindlichen Eingeborenen scharmützelten. Sie waren die ersten Europäer, die nach Westen in die Rocky Mountains reisten, und sie gründeten Siedlungen im Inneren des Kontinents, entlang des Sankt-Lorenz-Stroms, und so weit südlich wie der Golf von Mexiko. Jahrhunderts erstreckte sich Neufrankreich vom Golf des Heiligen Lorenz bis zur Mündung des Mississippi (siehe Karte).

In der offiziellen Geschichte wird kaum eine italienische Persönlichkeit erwähnt, die im Dienste der französischen Krone auf dem Höhepunkt der Kolonie in Neufrankreich bekannt wurde und für kurze Zeit der mächtigste Mann des Kontinents war. Enrico Tonti, dessen Name als Henri de Tonti gallisiert wurde, wurde zwischen 1647 und 1650 in der italienischen Küstenstadt Gaeta bei Neapel geboren.

Als Sohn eines italienischen Exils in Frankreich spielte Tonti eine führende Rolle bei den frühesten Einfällen von Entdeckern, Soldaten und Siedlern aus Neufrankreich in die Regionen der Großen Seen, des Mississippi-Tals, des Golfs von Mexiko, Alabama und Texas. Dies ermöglichte es den Franzosen und später anderen Europäern, sich in neuen Gebieten niederzulassen.

Enrico war das erstgeborene von Lorenzo Tontis neunzehn Kindern. Als Gouverneur von Gaeta unterstützte der ältere Tonti den neapolitanischen Aufstand gegen den spanischen Vizekönig. Nach der Niederlage der Rebellen war Lorenzo gezwungen, in Frankreich politisches Asyl zu suchen. Gebildet und aristokratisch hinterließ Enrico Tonti eine Fülle von Briefen und anderen Dokumenten, die wenig bekannte Facetten der europäischen Erforschung und Besiedlung Nordamerikas enthüllen.

Mit 18 Jahren trat Enrico Tonti während der Regierungszeit Ludwigs XIV. in die französische Armee ein und stieg in den Rang eines Leutnants auf. Es wird angenommen, dass er 1678 mit seinem Freund, dem großen französischen Entdecker René-Robert Cavelier, Sieur de La Salle, in Neufrankreich angekommen ist.

Tonti stand an der Spitze einer Gruppe von Entdeckern, die im selben Jahr als erste Europäer die Niagarafälle erreichten. Tonti und seine Mitarbeiter halfen, eine dauerhafte Siedlung in der Gegend zu errichten, indem sie Fort Conti bauten, das erste europäische Fort an den Großen Seen. Angetrieben von dem Wunsch, die Gewässer um sie herum zu erkunden, bauten La Salle, Tonti und ihre Männer den Griffon, das erste Schiff, das auf den Großen Seen segelte. Am 7. August 1679 startete das Schiff auf dem heutigen Eriesee. Pater Louis Hennepin segnete den Griffon, das Te Deum wurde gesungen und das Schiff segelte auf unbekannten Gewässern, während die Einheimischen ehrfürchtig zuschauten. Segeln nach Norden auf den Lake Huron und dann nach Süden auf den Lake Michigan, erreichte der Griffon Green Bay am 18.September 1679. Dort lud es eine kostbare Ladung Pelze und machte sich auf den Rückweg. Leider ist der Griffon der Geschichte verloren gegangen und soll während eines mächtigen Sturms gesunken sein. Eines der großen historischen Geheimnisse über die Großen Seen, das Verschwinden des Greifen, weckt immer noch die Neugier vieler. 1930 wurden in der Nähe von Tobermory in der Georgian Bay Überreste eines Schiffes gefunden, das dem Griffon zugeschrieben wurde. Die Überreste wurden jedoch nicht authentifiziert, sodass die Suche fortgesetzt wird.

Mit La Salle gilt Tonti als Entdecker der Mündung des Mississippi, der von den Großen Seen in den Golf von Mexiko mündet. Die französische Kanuexpedition begann ihre Reise am Heiligabend 1681 vom Ontariosee nach Süden und erreichte am 9. April 1682 die Mündung des Flusses in den Golf von Mexiko. Sie waren die ersten Europäer, die über die gesamte Länge des Mississippi segelten und damit bewiesen, dass der Golf von Mexiko von Quebec aus über Binnenwasserstraßen erreicht werden konnte.

Diese Verbindung der beiden französischen Kolonien in Nordamerika – eine im Norden und die andere im Süden – vereitelte eine Zeit lang die spanische und englische Kolonialexpansion. Tontis wichtige Rolle im Unternehmen wird durch das Erscheinen seiner Unterschrift neben der von La Salle auf dem Dokument belegt, das Frankreichs Souveränität über das neu entdeckte Gebiet von Louisiana verkündet.

Auf seiner langsamen und bewussten Rückreise nach Norden, ohne La Salle, der beschlossen hatte, nach Frankreich zurückzukehren, erkundete Tonti die weiten Gebiete des Mississippi-Tals und der großen Nebenflüsse des Flusses, des Missouri, des Ohio, des Arkansas und des Red Rivers. Nach dem Weg, Tontis Aufzeichnungen zeigen, dass die Franzosen sich mit vielen Nationen der Ureinwohner anfreundeten – Quapaw, Choctaw, Chickasaw, Illinois, unter anderen. 1686 gründete Tonti die Arkansas Post, die erste Hauptstadt des Bundesstaates Arkansas. Er baute Forts und Handelsposten im Mississippi-Tal und in Ontario. Er beteiligte sich an der Gründung der Stadt Mobile, Alabama. Seine Forschungen erstreckten sich bis ins heutige Texas. Er gilt als einer der Väter von Illinois, Arkansas und Louisiana.

Als La Salle 1687 als sein Stellvertreter ermordet wurde, wurde Tonti de facto Führer der französischen Erkundungsfahrt in Nordamerika und machte ihn zum mächtigsten Mann Amerikas. Fast 20 Jahre lang erwies er sich als fähiger Anführer.

Die zuerst von Tonti verfolgten Land- und Wasserwege in der Region der Großen Seen und im Mississippi-Tal wurden zu Wegen zukünftiger europäischer Siedler und öffneten später den Weg zur Gründung von Bevölkerungszentren in den Vereinigten Staaten und Kanada.

Als fähiger Diplomat organisierte Tonti einheimische Stämme zu einer zwanzigtausend starken Allianz, die die Reise- und Handelsrouten von Neufrankreich bis zum Mississippi-Tal offen hielt. Im Jahr 1698 diente Tonti als Führer für eine Gruppe von Missionaren, die von Quebec in das Dorf Tamaroas in der Nähe des heutigen Saint Louis, Missouri, unterwegs waren, wo die erste christliche Messe gefeiert wurde.

Enrico Tonti, ein außergewöhnlicher und zäher Entdecker, ausgestattet mit einer angeborenen Fähigkeit, mit Fremden zu kommunizieren, hatte sich den Spitznamen „eiserne Hand“ verdient, den ihm die Eingeborenen gaben. (Er hatte seine rechte Hand bei einer Granatenexplosion verloren, was dazu führte, dass er einen mit einem Handschuh bedeckten Prothesenhaken trug.)

Als er die Nachricht erhielt, dass die Franzosen eine Kolonie an der Mündung des Mississippi wiederherstellen würden, beschloss Tonti, sich der Kolonie anzuschließen. Er erreichte Biloxi am 16.Januar 1700 und ließ sich dort nieder. Er wurde von Iberville, dem Verwalter der Kolonie, zum Botschafter der Choctaw- und Chickasaw-Ureinwohner gewählt.

Im August 1704 erkrankte Enrico Tonti an Gelbfieber und starb in Old Mobile, nördlich des heutigen Mobile, Alabama. Seine Briefe und Tagebücher bleiben eine unschätzbare primäre Informationsquelle über die Erforschung Nordamerikas.

Pietro Vitelli ist der Autor des Buches Enrico Tonti (2004, La città del sole, S. 348).

Zuerst erschienen im Accenti Magazin, Ausgabe 21.

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