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Wann und wie kamen die ersten Menschen nach Amerika? Die konventionelle Geschichte besagt, dass die frühesten Siedler über Sibirien kamen, Überquerung der heute nicht mehr existierenden Bering-Landbrücke zu Fuß und Trekking durch Kanada, als sich gegen Ende der letzten Eiszeit ein eisfreier Korridor zwischen massiven Eisschilden öffnete. Aber mit den jüngsten archäologischen Beweisen, die dieses Denken in Zweifel ziehen, suchen Wissenschaftler nach neuen Erklärungen. Eine dominante, neue Theorie: Die ersten Amerikaner nahmen eine Küstenroute entlang der Pazifikgrenze Alaskas, um den Kontinent zu betreten.

Eine neue geologische Studie liefert überzeugende Beweise für diese Hypothese. Durch die Analyse von Felsbrocken und Grundgestein zeigt ein Forschungsteam unter der Leitung der University at Buffalo, dass ein Teil einer Küstenwanderroute vor 17.000 Jahren für den Menschen zugänglich wurde. Während dieser Zeit traten alte Gletscher zurück und setzten die Inseln des Alexander—Archipels im Süden Alaskas Luft und Sonne aus – und möglicherweise der menschlichen Migration. Der Zeitpunkt dieser Ereignisse ist entscheidend: Jüngste genetische und archäologische Schätzungen deuten darauf hin, dass Siedler vor etwa 16.000 Jahren, kurz nachdem sich das Küstentor geöffnet hatte, tiefer nach Amerika gereist sein könnten. Die Studie wird am 30.Mai in der Fachzeitschrift Science Advances online veröffentlicht.

„Die Menschen sind fasziniert von diesen Fragen, woher sie kommen und wie sie dorthin gekommen sind“, sagt der leitende Wissenschaftler Jason Briner, PhD, Professor für Geologie am College of Arts and Sciences der UB. „Unsere Forschung trägt zur Debatte darüber bei, wie Menschen nach Amerika kamen. Es trägt möglicherweise zu dem bei, was wir über unsere Vorfahren wissen und wie wir unseren Planeten kolonisiert haben.“

Kontinentale Eisschilde Ausdehnung bei 19 ka vor (weiß) und 15.5 ka vor. Exponierte Festlandsockelbereiche bei 19 ka vor sind braun. Gelbe Sterne sind Offshore-Datenorte

“ Unsere Studie liefert einige der ersten geologischen Beweise dafür, dass eine Küstenmigrationsroute für frühe Menschen verfügbar war, als sie die Neue Welt kolonisierten „, sagt UB-Geologie-Doktorandin Alia Lesnek, die Erstautorin der Studie. „Es gab eine Küstenroute, und das Erscheinen dieses neu eisfreien Geländes könnte die frühen Menschen dazu veranlasst haben, nach Süden zu wandern.“

Die Ergebnisse bedeuten nicht, dass frühe Siedler definitiv Alaskas Südküste durchquerten, um sich in Amerika auszubreiten: Das Projekt untersuchte nur einen Abschnitt der Küste, und Wissenschaftler müssten mehrere Orte entlang der Küste untersuchen, um festere Schlussfolgerungen zu ziehen. Dennoch ist die Arbeit spannend, weil sie darauf hindeutet, dass die Seefahrtstheorie der Migration tragfähig ist.

Die Knochen eines alten Ringelrobben – zuvor in einer nahe gelegenen Höhle von anderen Forschern entdeckt – bieten weitere, verlockende Hinweise. Sie deuten darauf hin, dass das Gebiet in der Lage war, menschliches Leben zu der Zeit zu unterstützen, als frühe Siedler möglicherweise durchzogen waren, sagt Briner. Die neue Studie berechnet, dass die Robbenknochen etwa 17.000 Jahre alt sind. Dies deutet darauf hin, dass die Region bald nach dem Rückzug des Eises ökologisch lebendig war, mit Ressourcen einschließlich Lebensmitteln verfügbar werden.

Co-Autoren der Forschung enthalten Briner; Lesnek; Charlotte Lindqvist, PhD, außerordentliche Professorin für Biowissenschaften an der UB und Gastprofessorin an der Nanyang Technological University; James Baichtal vom Tongass National Forest; und Timothy Heaton, PhD, von der University of South Dakota.

Eine von Eis berührte Landschaft, die eine Geschichte erzählt

Um ihre Studie durchzuführen, reisten die Wissenschaftler zu vier Inseln des Alexander-Archipels, die etwa 200 Meilen südlich / südöstlich von Juneau liegen. Das Team reiste mit dem Hubschrauber, um diese abgelegenen Ziele zu erreichen. Sobald die Forscher ankamen, wusste Briner, dass die Inseln einst von Eis bedeckt waren. „Die Landschaft ist glazial“, sagt er. „Die Felsoberflächen sind glatt und zerkratzt, als sich das Eis darüber bewegte, und überall gibt es unregelmäßige Felsbrocken. Wenn Sie ein Geologe sind, trifft es Sie ins Gesicht. Sie wissen es sofort: Der Gletscher war hier.“

Gesteinsproben zur Datierung

Um genau zu bestimmen, wann das Eis aus der Region zurückging, sammelte das Team Gesteinsbrocken von den Oberflächen von Felsbrocken und Grundgestein. Später führten die Wissenschaftler Tests durch, um herauszufinden, wie lange die Proben — und damit die Inseln insgesamt — eisfrei waren. Die Forscher verwendeten eine Methode namens Oberflächenexposition Dating. Lesnek erklärt: „Wenn Land von einem Gletscher bedeckt ist, ist das Grundgestein in der Gegend unter Eis verborgen. Sobald das Eis jedoch verschwindet, ist das Grundgestein kosmischer Strahlung aus dem Weltraum ausgesetzt, wodurch es bestimmte Chemikalien auf seiner Oberfläche ansammelt. Je länger die Oberfläche freigelegt wurde, desto mehr dieser Chemikalien erhalten Sie. Durch Tests auf diese Chemikalien konnten wir feststellen, wann unsere Gesteinsoberflächen freigelegt waren, was uns sagt, wann sich das Eis zurückzog.

„Wir verwenden die gleiche Datierungsmethode für riesige Felsbrocken, die Erratics genannt werden. Dies sind große Felsen, die von Gletschern, die eigentlich aus sich bewegendem Eis bestehen, aus der Erde gerissen und an neue Orte gebracht werden. Wenn Gletscher schmelzen und aus einer bestimmten Region verschwinden, Sie hinterlassen diese Unregelmäßigkeiten, und Oberflächenexposition Dating kann uns sagen, wann sich das Eis zurückgezogen hat.“ Für die untersuchte Region geschah dies vor etwa 17.000 Jahren.

Der Fall für eine Küstenmigrationsroute

In den letzten Jahren haben sich Beweise gegen das konventionelle Denken angesammelt, dass Menschen Nordamerika besiedelten, indem sie eine Binnenroute durch Kanada nahmen. Dazu hätten sie durch ein schmales, eisfreies Geländeband laufen müssen, das erschien, als sich zwei große Eisschilde zu trennen begannen. Neuere Forschungen deuten jedoch darauf hin, dass sich dieser Weg zwar vor mehr als 14.000 Jahren geöffnet hat, aber erst vor etwa 13.000 Jahren nicht genügend biologische Vielfalt entwickelt hat, um das menschliche Leben zu unterstützen, sagt Briner. Das kollidiert mit archäologischen Funden, die darauf hindeuten, dass Menschen bereits vor etwa 15.000 Jahren in Chile oder mehr und vor 14.500 Jahren in Florida lebten.

Die Küstenmigrationstheorie bietet eine alternative Erzählung, und die neue Studie könnte einen Schritt zur Lösung des Rätsels darstellen, wie Menschen nach Amerika kamen. „Wo wir es uns angesehen haben, war die Küstenroute nicht nur offen — sie öffnete sich genau zur richtigen Zeit“, sagt Lindqvist. „Der Zeitpunkt stimmt fast genau mit dem Zeitpunkt in der Geschichte der Menschheit überein, zu dem die Migration nach Amerika stattgefunden haben soll.“

Die Forschung wurde durch einen UB IMPACT Award finanziert, und Lesneks Arbeit an dem Projekt, die zu ihrer Dissertation beitragen wird, wurde von der National Science Foundation unterstützt. Story-Materialien von der University at Buffalo zur Verfügung gestellt. Original geschrieben für Science Daily von Charlotte Hsu.

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