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Alimentos para la Reflexión: Menús Que Hicieron Historia

En los Despachos de esta semana de La Biblioteca Secreta, el Dr. Oliver Tearle disfruta de la deliciosa historia de menús notables de Vincent Franklin y Alex Johnson

¿Cuándo abrió el primer restaurante indio de Gran Bretaña? ¿Qué podían disfrutar los primeros comensales del Orient Express en 1884 para cenar? ¿Qué comida se ofreció a bordo del Titanic en su última fatídica noche de abril de 1912? ¿Cuál fue la hamburguesa de autor en el primer restaurante McDonald’s? Estas preguntas, y muchas más, se responden en un nuevo libro maravilloso – y maravillosamente producido-de Vincent Franklin y Alex Johnson, Menus that Made History: Over 2000 years of menus, desde comida egipcia antigua para el más allá hasta el desayuno de boda de Elvis Presley. Y las respuestas a menudo son muy sorprendentes.

Tomemos una de esas preguntas que acabo de hacer. ¿Cuándo abrió el primer restaurante indio en Gran Bretaña? La década de 1970? La década de 1960? De hecho, fue en 1810, cuando Sake Dean Mahomed abrió el Hindoostane Dinner and Hooka Smoking Club en Marylebone, Londres. El énfasis estaba en el sabor elegante para los británicos de clase media adinerados, y Mahomed ofrecía comida exótica de clase alta: langosta al curry, coolmah de cordero o ternera y pullaoo de cordero, todos incluidos en el menú. La comida no era barata. El pullaoo de piña, por ejemplo, cuesta el equivalente a £122 en el dinero de hoy. Franklin y Johnson señalan que, con el fin de conseguir un intercambio para su nueva empresa, Mahomed sacó anuncios en el Times, declarando que «las damas y caballeros que deseen que las Cenas en la India se vistan y se envíen a sus propias casas serán atendidas puntualmente As» Como observan Franklin y Johnson, esto hace que el negocio de Mahomed no solo sea el primer restaurante indio en Gran Bretaña, sino también su primera comida india para llevar. Desafortunadamente, el restaurante fracasó después de dos años, con lo cual Mahomed se mudó a Brighton, convirtiéndose más tarde en «cirujano de champú» para dos monarcas, Jorge IV y Guillermo IV.

Como es bien sabido, el pollo tikka masala y el pollo balti son platos británicos, creados en Glasgow y Birmingham respectivamente. Pero en su entrada sobre fish and chips, Franklin y Johnson señalan que fish and chips, ese plato esencialmente británico, en realidad fue el resultado de que los inmigrantes extranjeros introdujeron nuevos métodos de cocina y alimentos en estas costas. El pescado frito en harina o masa fue introducido por refugiados judíos de Portugal y España, mientras que fueron los hugonotes franceses y belgas los que nos trajeron papas fritas, o «frituras», que se convirtieron en las papas fritas que muchos de nosotros disfrutamos cuando pasábamos las vacaciones junto al mar. Y como señalan nuestros autores, «lo que llevó a que el dúo se convirtiera en una leyenda fue la Revolución Industrial»: fish and chips fue la comida perfecta para atender a una cohorte de trabajadores por turnos sin nadie que les cocinara una comida en casa cuando dejaron los molinos y fábricas donde trabajaban.

Para volver a esas preguntas deliberadamente provocativas, abrí esta reseña con: el primer McDonald’s abrió en 1943, y su hamburguesa distintiva no era el Big Mac, y Ronald McDonald, y los arcos dorados, estaban todavía a algunos años, sino la Hamburguesa Aristocrática. También puedes comprar mantequilla de maní y jalea con papas fritas, así como jamón y frijoles horneados. Los hermanos McDonald se dieron cuenta de que las hamburguesas eran su mayor fuente de dinero. Luego fueron comprados por Ray Kroc, quien convirtió a McDonald’s en una marca global. La evolución del menú de McDonald’s desde entonces es en sí una historia curiosa: una de las razones por las que se desarrolló la famosa hamburguesa de Filete de Pescado fue para atraer a los clientes católicos durante la Cuaresma y los viernes.

Menús que Hicieron Historia: Más de 2000 años de menús, desde la antigua comida egipcia para el más allá hasta el desayuno de boda de Elvis Presley, contiene muchas entradas tan reveladoras (y deliciosas), desde la primera cena de Acción de Gracias (en septiembre, en lugar de noviembre de 1621, y con pato, venado o incluso cisne como pieza central más probable que el ahora omnipresente pavo), hasta la fiesta de Navidad durante el Asedio de París en 1870, hasta el funeral del rey Midas desde c. 700 AC. También hay una interesante sección sobre menús y comidas de arte y literatura, incluido un banquete de la tira cómica de Astérix y lo que Ratty tenía en sus picnics en El viento en los sauces.

La palabra ‘menú’ está etimológicamente relacionada con el latín minutus, describiendo algo pequeño o de tamaño reducido. Lo que Vincent Franklin y Alex Johnson han hecho aquí es ofrecer una historia en miniatura de la gastronomía a través de menús ilustrativos e históricos, tomando estos fascinantes ejemplos como varias «formas de entrar» en la historia de la buena mesa, la comida rápida, las comidas para llevar y mucho más. Pero además de tocar la gastronomía, también tomamos viajes espaciales, viajes en tren, viajes aéreos, multiculturalismo y una gran cantidad de otras cosas. Si conoces a alguien que disfruta de su comida y le gusta un buen libro, y seamos sinceros, ¿a quién no le gusta? – este libro sería un gran regalo de Navidad. Es un producto hermoso (con muchas imágenes junto con la investigación informativa), pero el estilo no ha triunfado a expensas de la sustancia. Franklin y Johnson realmente han hecho su tarea; todo lo que queda por hacer es deleitarse con lo que se ha servido.

Oliver Tearle es el autor de The Secret Library: A Book-Lovers’ Journey Through Curiosities of History, disponible ahora en Michael O’Mara Books.

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