IVF

Chasing Dreams

Dow, Herbert H.

El químico estadounidense Herbert H. Dow (1866-1930) fundó la compañía química que lleva su nombre, en 1897 en Midland, Míchigan. Era un químico talentoso y un empresario inteligente, y poseía más de 90 patentes por su investigación, logros que representaron avances científicos significativos y el comienzo del dominio estadounidense en el campo de la química industrial moderna. Harrison E. Howe, quien describió al fundador de la compañía en el Dictionary of American Biography, señaló que » Dow fue uno de los primeros exponentes de la filosofía de que una empresa debe hacer más barato y mejor que nadie el producto en el que está interesado, y luego transmitir los beneficios de esa ventaja al consumidor.»

Nacido el 26 de febrero de 1866 en Belleville, Ontario, Canadá, Herbert Henry Dow era hijo de un inventor e ingeniero mecánico, Joseph Henry Dow. Las raíces de la familia en Estados Unidos se remontan a 1637 y un antepasado que figuraba como residente de Watertown, Massachusetts. Cuando Dow aún era un bebé, la familia, que se expandiría para incluir a sus tres hermanas menores, se mudó a su ciudad natal original de Derby, Connecticut. Joseph Dow pasó a trabajar para la Derby Shovel Manufacturing Company, y en 1878 la familia se mudó una vez más, esta vez a Cleveland, Ohio, donde el Dow senior fue contratado por Chisholm Shovel-Works.

Fascinado por las salmueras

Dow heredó la habilidad de su padre para la mecánica y la invención, e ideó un prototipo temprano de una incubadora de huevos de gallina cuando la familia aún vivía en Connecticut. Después de graduarse de la escuela secundaria en 1884, Dow permaneció cerca de casa para ir a la universidad, matriculándose en la Escuela de Ciencias Aplicadas Case de Cleveland, que más tarde se convirtió en el Instituto de Tecnología Case y finalmente en la Universidad Case Western Reserve. Su especialidad era química, y durante su tiempo en Case se sintió intrigado por la salmuera, o agua con un alto contenido de sal. Las salmueras se pueden hacer agregando sal al agua, y desde la antigüedad fue utilizada por los humanos como conservante de alimentos. El agua salada del océano también se considera una salmuera, y eones antes, el desplazamiento de las masas de tierra dio lugar a grandes depósitos subterráneos de agua de mar desde la época en que había inmensos océanos interiores en América del Norte. El área que se extendía desde Ontario al sur y al oeste hasta Kentucky era conocida por contener grandes depósitos subterráneos de este tipo de salmuera.

Las salmueras contenían bromo, el elemento químico en la tabla periódica con el símbolo » Br.»En la infancia de Dow, los bromos se usaban para fabricar medicamentos sedantes, y más tarde se descubrieron nuevas aplicaciones para su uso en la naciente industria del revelado de películas fotográficas. Como estudiante universitario, estaba interesado en más posibilidades futuras, y comenzó a realizar su investigación de tesis sobre las salmueras subterráneas del área de Ohio. Sus profesores sugirieron que Dow escribiera un artículo sobre su análisis de salmuera y lo presentara en una próxima reunión de la Asociación Americana para el Avance de la Ciencia en Cleveland. Descubrió que tanto Canton, Ohio, como Midland, Michigan, eran sitios ricos en salmuera. Michigan se había convertido en un importante productor de sal en ese momento, con piscinas de salmuera que se evaporaban en el área del valle de Saginaw, en el estado medio, y la sal resultante se empaquetaba y vendía en el mercado de consumo.

Dow obtuvo su licenciatura en ciencias de Case en 1888 y fue contratado por el Huron Street Hospital College en Cleveland como profesor de química. En 1889 solicitó y recibió su primera patente, que implicaba una forma más eficiente de extraer bromo de la salmuera. Fundó una empresa para explotar este proceso, pero pronto fracasó. A pesar del revés, el joven químico todavía tenía algunos partidarios financieros, y en 1890 financiaron una segunda empresa, esta vez en Midland, Míchigan. Dow se mudó allí en agosto de 1890 para establecer una planta y oficinas para esta empresa, que se llamó Midland Chemical Company.

Despedido de la compañía

En 1891, después de más experimentación, Dow tuvo un nuevo avance en la extracción de bromo, y obtuvo otra patente. Este llegó a llamarse el «proceso Dow», y fue el primero en usar electrólisis, o la aplicación de corriente eléctrica. Esto eliminó varios pasos en la fabricación de bromo y representó un avance significativo en la química industrial. «Se requería un generador de corriente continua para este proceso de Dow», señaló Howe, » y aunque era un equipo muy difícil de obtener en ese momento, se instaló uno en 1892 y puede considerarse la primera instalación comercialmente exitosa de una planta electroquímica en Estados Unidos.»Dow pensó que la electrólisis podría usarse en otras aplicaciones de fabricación de productos químicos, pero sus patrocinadores financieros no estuvieron de acuerdo, y lo despidieron.

De regreso a Cleveland, Dow continuó sus experimentos por su cuenta, esta vez en la extracción de cloruro y sosa cáustica de la sal en su forma pura, el elemento cloruro de sodio, o NaCl en la tabla periódica. La sosa cáustica, también conocida como lejía o hidróxido de sodio, también había sido utilizada por los seres humanos durante siglos, particularmente en la fabricación de jabón, pero también estaba entrando en uso como agente blanqueador en la producción de papel, que había comenzado a dispararse en el siglo XIX. El cloruro también se utilizaba para fabricar cloro, otro producto potencialmente lucrativo para los mercados industriales y de consumo. Dow pidió ayuda financiera a varios amigos y exalumnos de Case para respaldar una nueva empresa. En 1896 regresó a Midland, esta vez con su esposa e hijos, y en mayo de 1897 estableció formalmente la Dow Chemical Company. Su fabricación de polvo blanqueador y bromo utilizando el proceso Dow demostró ser un éxito tal que en 1900 la compañía compró Midland Chemical, la empresa que lo había despedido solo cinco años antes.

Rompió el cartel alemán

La compañía de Dow vendió bromo en los Estados Unidos a 36 centavos por libra. En sus primeros años de actividad, buscando expandirse internacionalmente, se advirtió a Dow que no desafiara a un importante proveedor europeo, un grupo subvencionado por el gobierno alemán de varios fabricantes de productos químicos industriales conocido como Die Deutsche Bromkonvention, o el Cártel alemán de Bromo. La Convención de Bromk había fijado el precio del bromo en 49 centavos por libra en el mercado mundial, y amenazaba con inundar el mercado de los Estados Unidos con bromo a un precio aún más barato que los 36 centavos de Dow, en caso de que Dow Chemical intentara traspasar las fronteras de los Estados Unidos con el producto. En 1904, Dow decidió ignorar la amenaza y comenzó a exportar el bromo de su compañía a Inglaterra y luego a Japón. El cartel europeo estaba tan furioso que envió a un ejecutivo, por barco y luego por ferrocarril, hasta Midland, un viaje de varias semanas en ese momento. El presidente de la compañía, sin embargo, dijo al embajador de Bromkonvention, Hermann Jacobsohn, que no tenía conocimiento de ningún acuerdo formal que fijara el precio del bromo en el mercado mundial, ni de una lista de quién podía y quién no podía venderlo.

En respuesta, la Bromkonvention siguió adelante y redujo el precio de su bromo en los Estados Unidos a solo 15 centavos por libra. En un golpe magistral de perspicacia empresarial, Dow hizo que agentes suyos en la ciudad de Nueva York lo compraran en secreto cuando salía de los barcos de carga. Dow Chemical lo reembaló, lo marcó hasta 27 centavos por libra y lo exportó al extranjero. Al mismo tiempo, las ventas de bromo en Estados Unidos de la compañía se suspendieron. Dow comenzó a cosechar enormes beneficios de la artimaña, que no fue descubierta por la Bromkonvention durante algún tiempo. Siguieron reduciendo su precio por libra, y finalmente vendieron bromo por debajo del costo. Por último, ambas partes llegaron a un acuerdo por el que se permitiría a Bromkonvention conservar sus lucrativos derechos de mercado alemanes, mientras que Dow Chemical mantendría a sus clientes estadounidenses, pero todos los demás mercados estaban abiertos a la competencia.

Se benefició de las Necesidades de la Guerra Moderna

Como había predicho, Dow encontró muchos otros usos para la salmuera, y desarrolló métodos para extraer sosa cáustica, calcio, magnesio y otros minerales de ella. Durante la Primera Guerra Mundial, su compañía disfrutó de un extraordinario golpe de suerte cuando la Marina Real Británica estableció un formidable bloqueo naval de todos los puertos alemanes, lo que impidió que los principales competidores de Dow, los miembros de Bromkonvention, como BASF, Hoechst y Bayer, accedieran a mercados fuera de Europa. Dow Chemical se benefició además de las necesidades de producción en tiempos de guerra, como el gas lacrimógeno, que utilizaba bromo en su proceso de fabricación. El magnesio se utilizaba en la fabricación de bengalas incendiarias, y el fenol, también conocido como ácido carbólico, se utilizaba en la fabricación de explosivos. Esto más tarde se convirtió en uno de los bloques de construcción de la baquelita, la primera resina sintética y el predecesor del plástico.

Después de la Primera Guerra Mundial, Dow guió a su empresa hacia una gama de procesos y productos en constante expansión. Una división descubrió que el magnesio era ideal cuando se combinaba con otros metales en la fabricación de pistones para motores de automóviles, y se estableció DowMetal para capitalizar este mercado en crecimiento. Los primeros experimentos de Dow en el gallinero progresaron más tarde en su vida a la jardinería, y experimentó con una serie de productos químicos en su jardín y huerto de su casa que datan de la década de 1890. En 1907, Dow Chemical introdujo azufre de cal, un fungicida de árboles frutales, y en 1910 había establecido una división de productos químicos agrícolas que desarrolló algunos de los primeros pesticidas sintéticos del mundo.

Dow murió el 15 de octubre de 1930, de cirrosis hepática, en Rochester, Minnesota. Había viajado allí para recibir tratamiento en la Clínica Mayo, pero cayó en coma después de la cirugía, de la que nunca se recuperó. Le sobrevivió su esposa, la ex Grace Ball, con quien tuvo siete hijos. En este punto, había establecido un modelo de liderazgo tan sólido que las decenas de investigadores y ejecutivos que lo sucedieron en Dow Chemical Company continuaron avanzando y lo convirtieron en el segundo fabricante de productos químicos más grande del mundo un siglo después de su fundación. En los años posteriores a la Segunda Guerra Mundial, la compañía se aventuró en productos de consumo, y celebró la primera edición de U. S. patentes para artículos omnipresentes como Envolturas de plástico, bolsas con cremallera y espuma de poliestireno.

Books

Doyle, Jack, Trespass Against Us: Dow Chemical & the Toxic Century, Common Courage Press, 2004.

Dictionary of American Biography, Supplements 1-2: to 1940, American Council of Learned Societies, 1944-1958.

Publicaciones periódicas

Chemical Week, 22 de diciembre de 1999; 21 de noviembre de 2007. New York Times, 16 de octubre de 1930.

En línea

«Herbert Dow, the Monopoly Breaker,» Mackinac Center for Public Policy, http://www.mackinac.org/article.aspx?ID=31 (3 de enero de 2008).

«Herbert H. Dow,» Ohio History Central, http://www.ohiohistorycentral.org/entry.php?rec=109 (3 de enero de 2008).

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada.