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Enrico Tonti: El Hombre Más Poderoso de América

Es ampliamente aceptado que la contribución italiana a la exploración del Nuevo Mundo cesó después de un breve período de grandes descubrimientos. Cristoforo Colombo descubrió América en 1492, y Giovanni Caboto desembarcó en Terranova en 1497. Amerigo Vespucio exploró la costa este de América del Sur: su mapa fue el primero en reconocer que las tierras a las que los europeos habían estado navegando no eran las Indias Orientales, sino, de hecho, un «nuevo mundo», ergo la tierra de Amerigo o «América». En 1524 Giovanni da Verrazzano, un marinero italiano al servicio de la corona francesa, fue el primer europeo, desde la colonización nórdica, en explorar la costa atlántica de América del Norte.

La historia también registra que la exploración del interior del continente norteamericano fue llevada a cabo por abundantes comerciantes de pieles franceses, los coureurs des bois, que fraternizaron con los nativos y se enfrentaron con los nativos ingleses y hostiles. Fueron los primeros europeos en viajar al oeste de las Montañas Rocosas, y fundaron asentamientos en todo el interior del continente, a lo largo del río San Lorenzo, y hasta el sur del Golfo de México. A principios del siglo XVIII, Nueva Francia se extendía desde el Golfo de San Lorenzo hasta la desembocadura del Mississippi (ver mapa).

No hay ninguna mención en las historias oficiales de una figura italiana que, al servicio de la corona francesa, adquirió prominencia en Nueva Francia en el apogeo de la colonia y fue por un corto tiempo el hombre más poderoso del continente. Enrico Tonti, cuyo nombre fue galicizado como Henri de Tonti, nació en la ciudad costera italiana de Gaeta, cerca de Nápoles, en algún momento entre 1647 y 1650.

Hijo de un exiliado italiano a Francia, Tonti desempeñó un papel destacado en las primeras incursiones de exploradores, soldados y colonos de Nueva Francia en las regiones de los Grandes Lagos, el Valle del Mississippi, el Golfo de México, Alabama y Texas. Esto permitió a los franceses, y más tarde a otros europeos, establecerse en nuevos territorios.

Enrico fue el primogénito de los diecinueve hijos de Lorenzo Tonti. Como gobernador de Gaeta, el anciano Tonti apoyó la revuelta napolitana contra el virrey español. Tras la derrota de los rebeldes, Lorenzo se vio obligado a buscar asilo político en Francia. Educado y aristocrático, Enrico Tonti dejó una gran cantidad de cartas y otros documentos que revelan facetas poco conocidas de la exploración europea y el asentamiento de América del Norte.

A los 18 años Enrico Tonti se alistó en el ejército francés, durante el reinado de Luis XIV, ascendiendo al rango de teniente. Se cree que llegó a Nueva Francia con su amigo, el gran explorador francés René Robert Cavelier, Sieur de La Salle, en 1678.

Tonti estuvo a la cabeza de un grupo de exploradores que fueron los primeros europeos en llegar a las Cataratas del Niágara ese mismo año. Tonti y sus colaboradores ayudaron a establecer un asentamiento permanente en la zona mediante la construcción del Fuerte Conti, el primer fuerte europeo en los Grandes Lagos. Impulsados por el deseo de explorar las aguas a su alrededor, La Salle, Tonti y sus hombres construyeron el Griffon, el primer barco que navegó en los Grandes Lagos. El 7 de agosto de 1679, el barco fue botado en lo que hoy se conoce como Lago Erie. El padre Louis Hennepin bendijo al Grifo, se cantó el Te Deum y el barco zarpó en aguas desconocidas, mientras los nativos observaban con asombro. Navegando hacia el norte en el lago Huron y luego virando hacia el sur en el lago Michigan, el Griffon llegó a Green Bay el 18 de septiembre de 1679. Allí cargó un precioso cargamento de pieles, y emprendió su viaje de regreso. Por desgracia, el Grifo se ha perdido en la historia, se cree que se hundió durante una poderosa tormenta. Uno de los grandes misterios históricos de los Grandes Lagos, la desaparición del Grifo, sigue despertando la curiosidad de muchos. En 1930, se encontraron restos de un barco atribuido al Grifo cerca de Tobermory, en la Bahía Georgiana. Sin embargo, los restos no han sido autenticados, por lo que la búsqueda continúa.

Con La Salle, Tonti es acreditado como descubridor de la desembocadura del río Mississippi, llegando al Golfo de México desde los Grandes Lagos. La expedición francesa en canoa comenzó su viaje al sur desde el lago Ontario en la Víspera de Navidad de 1681, y llegó a la desembocadura del río en el Golfo de México el 9 de abril de 1682. Fueron los primeros europeos en navegar por toda la longitud del río Misisipi y, al hacerlo, demostraron que se podía llegar al Golfo de México desde Quebec por vías navegables interiores.

Esta unión de las dos colonias francesas en América del Norte, una en el norte y la otra en el sur, frustró durante un tiempo la expansión colonial española e inglesa. El importante papel de Tonti en la empresa se evidencia por la aparición de su firma junto a la de La Salle en el documento que proclama la soberanía de Francia sobre el recién descubierto territorio de Luisiana.

En su lento y deliberado viaje de regreso al norte, sin La Salle que había decidido regresar a Francia, Tonti exploró los vastos territorios del Valle del Mississippi y los grandes afluentes del río, el Misuri, el Ohio, el Arkansas y los ríos Rojos. En el camino, los registros de Tonti muestran que los franceses se hicieron amigos de muchas naciones de Pueblos Nativos: Quapaw, Choctaw, Chickasaw, Illinois, entre otros. En 1686 Tonti fundó Arkansas Post, que fue la primera capital del estado de Arkansas. Construyó fuertes y puestos comerciales en el Valle del Mississippi y en Ontario. Participó en la fundación de la ciudad de Mobile, Alabama. Sus exploraciones se extendieron hasta la Texas actual. Es considerado como uno de los padres de Illinois, Arkansas y Luisiana.

Cuando La Salle fue asesinada en 1687, como su segundo al mando, Tonti se convirtió en el líder de facto de la campaña exploratoria de Francia en América del Norte, convirtiéndolo en el hombre más poderoso de América. Durante casi 20 años demostró ser un líder capaz.

Las rutas terrestres y acuáticas en el área de los Grandes Lagos y el Valle del Mississippi, trazadas por primera vez por Tonti, se convirtieron en los caminos seguidos por los futuros colonos europeos, abriendo más tarde el camino al establecimiento de centros de población en los Estados Unidos y Canadá.

Un hábil diplomático, Tonti organizó tribus nativas locales en una alianza fuerte de veinte mil, que mantuvo abiertas las rutas de viaje y comercio desde Nueva Francia hasta el Valle del Misisipi. En 1698, Tonti sirvió como guía a un grupo de misioneros que se dirigían desde Quebec al pueblo de Tamaroas, cerca de la actual San Luis, Misuri, donde se celebró la primera misa cristiana.

Enrico Tonti, un explorador excepcional y tenaz, dotado de una habilidad innata para comunicarse con extraños, se había ganado el apodo de «mano de hierro», que le dieron los nativos. (Había perdido su mano derecha en una explosión de granada, por lo que llevaba un gancho protésico cubierto con un guante.)

Cuando recibió la noticia de que los franceses estaban restableciendo una colonia en la desembocadura del Mississippi, Tonti decidió unirse a la colonia. Llegó a Biloxi el 16 de enero de 1700 y se estableció allí. Fue elegido como embajador de las tribus nativas Choctaw y Chickasaw por Iberville, el administrador de la colonia.

En agosto de 1704 Enrico Tonti contrajo fiebre amarilla y murió en Old Mobile, al norte de la actual Mobile, Alabama. Sus cartas y diarios siguen siendo una valiosa fuente primaria de información sobre la exploración de América del Norte.

Pietro Vitelli es el autor del libro Enrico Tonti (2004, La città del sole, pp 348).

Publicado por primera vez en la revista Accenti, número 21.

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