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Chasing Dreams

Dow, Herbert H.

Le chimiste américain Herbert H. Dow (1866-1930) a fondé la société chimique qui porte son nom, en 1897 à Midland, Michigan. Il était à la fois un chimiste doué et un entrepreneur avisé, et détenait plus de 90 brevets pour ses recherches, des réalisations qui représentaient à la fois des avancées scientifiques importantes et le début de la domination américaine dans le domaine de la chimie industrielle moderne. Harrisson D. Howe, qui a présenté le fondateur de l’entreprise dans le Dictionary of American Biography, a noté que « Dow était l’un des premiers représentants de la philosophie selon laquelle une entreprise devrait fabriquer à moindre coût et mieux que quiconque le produit qui l’intéresse, puis transmettre les avantages de cet avantage au consommateur. »

Né le 26 février 1866 à Belleville, Ontario, Canada, Herbert Henry Dow était le fils d’un inventeur et ingénieur en mécanique, Joseph Henry Dow. Les racines de la famille en Amérique remontent à 1637 et un ancêtre qui a été répertorié comme résident de Watertown, Massachusetts. Quand Dow était encore un enfant, la famille – qui s’élargirait pour inclure ses trois sœurs cadettes – est retournée dans sa ville natale d’origine, Derby, Connecticut. Joseph Dow travailla ensuite pour la Derby Shovel Manufacturing Company et, en 1878, la famille déménagea à nouveau, cette fois à Cleveland, dans l’Ohio, où le principal Dow fut embauché par la Chisholm Shovel-Works.

Fasciné par les saumures

Dow a hérité du talent de son père pour la mécanique et l’invention, et a conçu un premier prototype d’incubateur d’œufs de poule lorsque la famille vivait encore dans le Connecticut. Après avoir obtenu son diplôme d’études secondaires en 1884, Dow est resté près de chez lui pour l’université, s’inscrivant à la Case School of Applied Science de Cleveland, qui est devenue plus tard le Case Institute of Technology et enfin la Case Western Reserve University. Sa spécialité était la chimie, et pendant son séjour à Case, il fut intrigué par la saumure, ou eau à haute teneur en sel. Les saumures peuvent être fabriquées en ajoutant du sel à l’eau et, depuis l’Antiquité, elles étaient utilisées par les humains comme conservateur alimentaire. L’eau salée de l’océan est également considérée comme une saumure, et des siècles auparavant, le déplacement des masses terrestres a entraîné d’importants dépôts souterrains d’eau de mer à partir de l’époque où il y avait d’immenses océans intérieurs en Amérique du Nord. La région qui s’étendait du sud et de l’ouest de l’Ontario jusqu’au Kentucky était connue pour contenir d’importants dépôts souterrains de ce type de saumure.

Les saumures contenaient du brome, l’élément chimique du tableau périodique avec le symbole « Br. »Dans l’enfance de Dow, le brome était utilisé pour fabriquer des médicaments sédatifs, et plus tard de nouvelles applications ont été découvertes pour son utilisation dans l’industrie naissante du développement de films photographiques. En tant qu’étudiant, il s’intéressait à encore plus de possibilités futures et a commencé à mener sa thèse de recherche sur les saumures souterraines de la région de l’Ohio. Ses professeurs suggérèrent à Dow d’écrire un article sur son analyse de la saumure et de le présenter lors d’une prochaine réunion de l’American Association for the Advancement of Science à Cleveland. Il a découvert que Canton, dans l’Ohio, et Midland, dans le Michigan, étaient des sites riches en saumure. Le Michigan était devenu un important producteur de sel à l’époque, avec des piscines de saumure laissées s’évaporer dans la région de la vallée de Saginaw au milieu de l’État et le sel résultant emballé et vendu sur le marché de consommation.

Dow a obtenu son baccalauréat science sciences de Case en 1888 et a été embauché par le Huron Street Hospital College de Cleveland en tant que professeur de chimie. En 1889, il a demandé et reçu son premier brevet, qui impliquait un moyen plus efficace d’extraire le brome de la saumure. Il a fondé une entreprise pour exploiter ce processus, mais il a rapidement échoué. Malgré ce revers, le jeune chimiste avait encore quelques soutiens financiers et, en 1890, il finança une deuxième entreprise, cette fois à Midland, dans le Michigan. Dow s’y installe en août 1890 pour y établir une usine et des bureaux, qui s’appellent la Midland Chemical Company.

Licencié de la Société

En 1891, après plus d’expérimentation, Dow a eu une nouvelle percée dans l’extraction du brome et a obtenu un autre brevet. Celui-ci est devenu le « processus Dow » et a été le premier à utiliser l’électrolyse, ou l’application de courant électrique. Cela a éliminé plusieurs étapes de la fabrication du brome et a représenté une percée significative dans la chimie industrielle.  » Un générateur de courant continu était nécessaire pour ce procédé Dow « , a noté Howe, « et bien qu’il s’agisse d’un équipement des plus difficiles à obtenir à l’époque, un a été installé en 1892 et peut être considéré comme la première installation commercialement réussie d’une usine électrochimique en Amérique. »Dow pensait que l’électrolyse pourrait être utilisée dans d’autres applications de fabrication de produits chimiques, mais ses bailleurs de fonds n’étaient pas d’accord et ils l’ont licencié.

De retour à Cleveland, Dow a poursuivi ses expériences par lui-même, cette fois dans l’extraction du chlorure et de la soude caustique du sel sous sa forme pure, l’élément chlorure de sodium, ou NaCl du tableau périodique. La soude caustique, autrement appelée lessive ou hydroxyde de sodium, était également utilisée par les humains depuis des siècles, en particulier dans la fabrication du savon, mais elle était également utilisée comme agent de blanchiment dans la production de papier, qui avait commencé à monter en flèche au XIXe siècle. Le chlorure a également été utilisé pour fabriquer du chlore, un autre produit potentiellement lucratif pour les marchés industriels et de consommation. Dow a demandé à plusieurs amis et anciens de Case une aide financière pour soutenir une nouvelle entreprise. En 1896, il retourna à Midland, cette fois avec sa femme et ses enfants, et en mai 1897, il fonda officiellement la Dow Chemical Company. Sa fabrication de poudre de blanchiment et de brome utilisant le procédé Dow a connu un tel succès qu’en 1900, la société a acheté Midland Chemical, l’entreprise qui l’avait licencié cinq ans auparavant.

A brisé le Cartel allemand

La société de Dow a vendu du brome aux États-Unis pour 36 cents la livre. Au cours de ses premières années d’activité, cherchant à se développer à l’international, Dow a été averti de ne pas défier un fournisseur européen majeur, un groupe de plusieurs fabricants de produits chimiques industriels subventionnés par le gouvernement allemand connu sous le nom de Die Deutsche Bromkonvention, ou le Cartel allemand du brome. La Convention Bromkonvention avait fixé le prix du brome à 49 cents la livre sur le marché mondial et menaçait d’inonder le marché américain de brome à un prix encore moins cher que les 36 cents de Dow, si Dow Chemical tentait de dépasser les frontières des États-Unis avec le produit. En 1904, Dow décida d’ignorer la menace et commença à exporter le brome de son entreprise en Angleterre puis au Japon. Le cartel européen était si furieux qu’il envoya un dirigeant, par bateau puis par chemin de fer, jusqu’à Midland, un voyage de plusieurs semaines à l’époque. Le président de l’entreprise a cependant déclaré à l’ambassadeur de la Convention Bromk, Hermann Jacobsohn, qu’il n’était pas au courant d’accords formels fixant le prix du brome sur le marché mondial, ni d’une liste de ceux qui pouvaient et ne pouvaient pas le vendre.

En réponse, la Bromkonvention a suivi et a réduit le prix de leur brome aux États-Unis à seulement 15 cents la livre. Dans un coup magistral de sens des affaires, Dow a fait acheter secrètement à ses agents à New York alors qu’il sortait des cargos. Dow Chemical l’a ensuite reconditionné, marqué jusqu’à 27 cents la livre et l’a exporté à l’étranger. Dans le même temps, les ventes de brome de l’entreprise aux États-Unis ont été suspendues. Dow a commencé à tirer d’énormes bénéfices de la ruse, qui n’a pas été découverte par la Bromkonvention pendant un certain temps. Ils ont continué à réduire leur prix à la livre et ont finalement vendu du brome en dessous du coût. Enfin, les deux parties ont conclu un accord selon lequel la Bromkonvention serait autorisée à conserver ses lucratifs droits sur le marché allemand, tandis que Dow Chemical conserverait ses clients américains — mais tous les autres marchés étaient ouverts à la concurrence.

Profitant des besoins de la guerre moderne

Comme il l’avait prédit, Dow trouva de nombreuses autres utilisations de la saumure et développa des méthodes d’extraction de la soude caustique, du calcium, du magnésium et d’autres minéraux. Pendant la Première Guerre mondiale, son entreprise a connu un coup de chance extraordinaire lorsque la Royal Navy britannique a mis en place un formidable blocus naval de tous les ports allemands, ce qui a empêché les plus grands concurrents de Dow — les membres de la Bromkonvention tels que BASF, Hoechst et Bayer — d’accéder aux marchés en dehors de l’Europe. Dow Chemical a également bénéficié des besoins de production en temps de guerre, tels que les gaz lacrymogènes, qui utilisaient du brome dans son processus de fabrication. Le magnésium était utilisé dans la fabrication de fusées incendiaires, et le phénol, également connu sous le nom d’acide carbolique, était utilisé dans la fabrication d’explosifs. Cela est devenu plus tard l’un des blocs de construction de la bakélite, la première résine synthétique et le prédécesseur du plastique.

Après la Première Guerre mondiale, Dow a guidé son entreprise dans une gamme de processus et de produits en constante expansion. Une division a découvert que le magnésium était idéal lorsqu’il était combiné à d’autres métaux dans la fabrication de pistons de moteurs automobiles, et DowMetal a été créée pour tirer parti de ce marché en pleine croissance. Les premières expériences de Dow dans le poulailler ont progressé plus tard dans sa vie vers le jardinage, et il a expérimenté un certain nombre de produits chimiques sur son jardin et son verger datant des années 1890.En 1907, Dow Chemical a introduit le soufre de chaux, un fongicide pour arbres fruitiers, et en 1910, il avait créé une division de produits chimiques agricoles qui a ensuite développé certains des premiers pesticides synthétiques au monde.

Dow est décédé le 15 octobre 1930 d’une cirrhose du foie, à Rochester, dans le Minnesota. Il s’y était rendu pour un traitement à la clinique Mayo, mais il est tombé dans le coma après une intervention chirurgicale, dont il ne s’est jamais remis. Il laisse dans le deuil sa femme, l’ancienne Grace Ball, avec qui il a eu sept enfants. À ce stade, il avait établi un modèle de leadership si solide que les dizaines de chercheurs et de dirigeants qui lui ont succédé à Dow Chemical Company ont continué à progresser et à en faire le deuxième fabricant de produits chimiques au monde un siècle après sa fondation. Dans les années d’après la Seconde Guerre mondiale, l’entreprise s’est aventurée dans les produits de consommation et a tenu les premiers États-Unis. brevets pour des articles omniprésents tels que l’emballage Saran, les sacs Ziploc et la mousse de polystyrène.

Livres

Doyle, Jack, Trespass Against Us: Dow Chemical & the Toxic Century, Common Courage Press, 2004.

Dictionnaire biographique américain, Suppléments 1-2: à 1940, Conseil américain des Sociétés savantes, 1944-1958.

Périodiques

Semaine de la chimie, 22 décembre 1999; 21 novembre 2007. New York Times, 16 octobre 1930.

En ligne

 » Herbert Dow, the Monopoly Breaker « , Mackinac Center for Public Policy, http://www.mackinac.org/article.aspx?ID=31 (3 janvier 2008).

 » Herbert H. Dow « , Ohio History Central, http://www.ohiohistorycentral.org/entry.php?rec=109 (3 janvier 2008).

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