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Enrico Tonti: L’Homme le plus puissant d’Amérique

Il est largement admis que la contribution italienne à l’exploration du Nouveau Monde a cessé après une brève période de grandes découvertes. Cristoforo Colombo découvre l’Amérique en 1492 et Giovanni Caboto débarque à Terre-Neuve en 1497. Amerigo Vespucci a exploré la côte est de l’Amérique du Sud: sa carte a été la première à reconnaître que les terres vers lesquelles les Européens avaient navigué n’étaient pas les Indes orientales mais, en fait, un « nouveau monde », la terre d’Ergo Amerigo ou « Amérique ». »En 1524, Giovanni da Verrazzano – un marin italien au service de la couronne française – fut le premier Européen, depuis la colonisation nordique, à explorer la côte atlantique de l’Amérique du Nord.

L’histoire rapporte également que l’exploration de l’intérieur du continent nord-américain a été effectuée par de copieux marchands de fourrures français, les coureurs des bois, qui ont fraternisé avec les Indigènes et se sont affrontés avec les Anglais et les Indigènes hostiles. Ils furent les premiers Européens à voyager vers l’ouest jusqu’aux Montagnes Rocheuses, et ils fondèrent des colonies dans tout l’intérieur du continent, le long du fleuve Saint-Laurent et jusqu’au sud du golfe du Mexique. Au début du XVIIIe siècle, la Nouvelle-France s’étendait du golfe du Saint-Laurent à l’embouchure du Mississippi (voir carte).

Il n’y a aucune mention dans les histoires officielles d’un personnage italien qui, au service de la couronne française, s’est fait connaître en Nouvelle-France à l’apogée de la colonie et a été pendant peu de temps l’homme le plus puissant du continent. Enrico Tonti, dont le nom a été gallicisé en Henri de Tonti, est né dans la ville côtière italienne de Gaète près de Naples, entre 1647 et 1650.

Fils d’un exilé italien en France, Tonti a joué un rôle de premier plan dans les premières incursions d’explorateurs, de soldats et de colons de la Nouvelle-France dans les régions des Grands Lacs, de la vallée du Mississippi, du golfe du Mexique, de l’Alabama et du Texas. Cela a permis aux Français, et plus tard à d’autres Européens, de s’installer dans de nouveaux territoires.

Enrico était le premier-né des dix-neuf enfants de Lorenzo Tonti. En tant que gouverneur de Gaète, l’aîné Tonti a soutenu la révolte napolitaine contre le vice-roi espagnol. Après la défaite des rebelles, Lorenzo a été contraint de demander l’asile politique en France. Éduqué et aristocratique, Enrico Tonti a laissé une mine de lettres et d’autres documents qui révèlent des facettes peu connues de l’exploration et de la colonisation européennes de l’Amérique du Nord.

À 18 ans, Enrico Tonti s’engage dans l’armée française, sous le règne de Louis XIV, montant au grade de lieutenant. Il serait arrivé en Nouvelle-France avec son ami, le grand explorateur français René-Robert Cavelier, Sieur de La Salle, en 1678.

Tonti était à la tête d’un groupe d’explorateurs qui furent les premiers Européens à atteindre les chutes du Niagara la même année. Tonti et ses collaborateurs ont aidé à établir une colonie permanente dans la région en construisant le fort Conti, le premier fort européen sur les Grands Lacs. Poussés par le désir d’explorer les eaux qui les entourent, La Salle, Tonti et leurs hommes construisent le Griffon, le premier navire à naviguer sur les Grands Lacs. Le 7 août 1679, le navire est lancé sur ce qu’on appelle aujourd’hui le lac Érié. Le père Louis Hennepin bénit le Griffon, le Te Deum fut chanté et le navire appareilla sur des eaux inconnues, sous le regard émerveillé des Indigènes locaux. Naviguant vers le nord sur le lac Huron, puis virant vers le sud sur le lac Michigan, le Griffon atteint Green Bay le 18 septembre 1679. Là, il chargea une précieuse cargaison de fourrures, et partit pour son voyage de retour. Hélas, le Griffon a été perdu par l’histoire, on pense qu’il a coulé lors d’une puissante tempête. L’un des grands mystères historiques des Grands Lacs, la disparition du Griffon, suscite encore la curiosité de plusieurs. En 1930, les restes d’un navire attribué au Griffon ont été retrouvés près de Tobermory, dans la baie Georgienne. Cependant, les restes n’ont pas été authentifiés et les recherches se poursuivent.

Avec La Salle, Tonti est crédité comme découvreur de l’embouchure du Mississippi, atteignant le golfe du Mexique depuis les Grands Lacs. L’expédition française en canot a commencé son voyage vers le sud à partir du lac Ontario la veille de Noël 1681 et est arrivée à l’embouchure de la rivière dans le golfe du Mexique le 9 avril 1682. Ils furent les premiers Européens à naviguer sur toute la longueur du fleuve Mississippi et, ce faisant, prouvant que le golfe du Mexique pouvait être atteint depuis le Québec par des voies navigables intérieures.

Ce rapprochement des deux colonies françaises en Amérique du Nord – l’une au nord et l’autre au sud – a un temps contrecarré l’expansion coloniale espagnole et anglaise. Le rôle important de Tonti dans l’entreprise est attesté par l’apparition de sa signature à côté de celle de La Salle sur le document qui proclame la souveraineté de la France sur le territoire de la Louisiane nouvellement découvert.

Dans son lent et délibéré voyage de retour vers le nord, sans La Salle qui avait décidé de rentrer en France, Tonti explora les vastes territoires de la vallée du Mississippi et des grands affluents du fleuve, le Missouri, l’Ohio, l’Arkansas et les rivières Rouges. En cours de route, les archives de Tonti montrent que les Français se sont liés d’amitié avec de nombreuses nations autochtones – Quapaw, Choctaw, Chickasaw, Illinois, entre autres. En 1686, Tonti fonda Arkansas Post, qui fut la première capitale de l’état de l’Arkansas. Il construisit des forts et des postes de traite dans la vallée du Mississippi et en Ontario. Il a participé à la fondation de la ville de Mobile, en Alabama. Ses explorations s’étendaient jusqu’au Texas actuel. Il est considéré comme l’un des pères de l’Illinois, de l’Arkansas et de la Louisiane.

Lorsque La Salle fut assassinée en 1687, en tant que commandant en second, Tonti devint le chef de facto de la campagne d’exploration de la France en Amérique du Nord, faisant de lui l’homme le plus puissant d’Amérique. Pendant près de 20 ans, il s’est avéré un leader compétent.

Les voies terrestres et fluviales de la région des Grands Lacs et de la vallée du Mississippi, tracées d’abord par Tonti, devinrent les voies suivies par les futurs colons européens, ouvrant plus tard la voie à l’établissement de centres de population aux États-Unis et au Canada.

Diplomate compétent, Tonti organisa les tribus indigènes locales en une alliance forte de vingt mille hommes, qui garda ouvertes les routes de voyage et de commerce de la Nouvelle-France à la vallée du Mississippi. En 1698, Tonti sert de guide à un groupe de missionnaires se dirigeant de Québec vers le village de Tamaroas, près de l’actuel Saint Louis, dans le Missouri, où est célébrée la première messe chrétienne.

Enrico Tonti, explorateur exceptionnel et tenace, doté d’une capacité innée à communiquer avec des étrangers, avait gagné le surnom de  » main de fer  » que lui avaient donné les Indigènes. (Il avait perdu sa main droite dans l’explosion d’une grenade, ce qui lui avait valu de porter un crochet prothétique recouvert d’un gant.)

Quand il a appris que les Français rétablissaient une colonie à l’embouchure du Mississippi, Tonti a décidé de rejoindre la colonie. Il atteint Biloxi le 16 janvier 1700 et s’y installe. Il fut choisi comme ambassadeur auprès des tribus autochtones Choctaw et Chickasaw par Iberville, l’administrateur de la colonie.

En août 1704, Enrico Tonti contracta la fièvre jaune et mourut à Old Mobile, au nord de l’actuel Mobile, en Alabama. Ses lettres et ses journaux demeurent une source d’information précieuse sur l’exploration de l’Amérique du Nord.

Pietro Vitelli est l’auteur du livre Enrico Tonti (2004, La città del sole, pp 348).

Publié pour la première fois dans le magazine Accenti, numéro 21.

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