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Horace Wells et Anæsthesia

Il y a un siècle, le 24 janvier 1848, l’un des principaux acteurs du drame d’anæsthesia est mort en prison de sa propre main à l’âge de trente-trois ans. Né à Hartford, dans le Vermont, le 21 janvier 1815, Horace Wells étudie la dentisterie à Boston et exerce à Hartford, dans le Connecticut. L’idée d’une anæsthésie par inhalation lui est venue le 10 décembre 1844, lors d’une exposition de gaz riant par un showman new-yorkais, Gardner Quincy Colton, lorsqu’un jeune homme, Sam Cooley de son nom, sous l’influence du gaz lui a gravement meurtri la jambe sans apparemment ressentir de douleur. Le lendemain, Wells avait une dent de sagesse gênante enlevée sans douleur sous du protoxyde d’azote. En janvier 1845, il se rendit à Boston pour démontrer sa découverte à la Harvard Medical School. L’expérience a mal tourné, et le jeune dentiste a quitté le théâtre avec les mots « charlatan et » bourdonnement dans les oreilles. Sa santé physique et mentale a commencé à décliner. Le dernier chapitre de sa vie est plongé dans l’obscurité. Le 24 janvier 1848, à la prison de Tombs, à New York, il se suicide sous une anæsthésie au chloroforme — se coupant l’artère fémorale avec un rasoir. En 1864, l’American Dental Association, et en 1870 l’American Medical Association, déclarèrent que Wells était le véritable découvreur de l’anæsthésie.

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