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Quand et comment les premiers habitants sont-ils venus aux Amériques? L’histoire conventionnelle dit que les premiers colons sont venus via la Sibérie, traversant à pied le défunt pont terrestre de Béring et traversant le Canada lorsqu’un couloir libre de glace s’est ouvert entre d’énormes calottes glaciaires vers la fin de la dernière période glaciaire. Mais avec des preuves archéologiques récentes mettant en doute cette pensée, les scientifiques cherchent de nouvelles explications. Une théorie dominante et nouvelle: Les premiers Américains ont emprunté une route côtière le long de la frontière pacifique de l’Alaska pour entrer sur le continent.

Une nouvelle étude géologique fournit des preuves convaincantes à l’appui de cette hypothèse. En analysant les rochers et le substrat rocheux, une équipe de recherche dirigée par l’Université de Buffalo montre qu’une partie d’une route de migration côtière est devenue accessible aux humains il y a 17 000 ans. Au cours de cette période, les anciens glaciers ont reculé, exposant les îles de l’archipel Alexander du sud de l’Alaska à l’air et au soleil — et, peut-être, à la migration humaine. Le calendrier de ces événements est la clé: Des estimations génétiques et archéologiques récentes suggèrent que les colons ont peut-être commencé à voyager plus profondément dans les Amériques il y a environ 16 000 ans, peu de temps après l’ouverture de la porte côtière. La recherche sera publiée en ligne le 30 mai dans la revue Science Advances.

« Les gens sont fascinés par ces questions d’où ils viennent et comment ils y sont arrivés », explique le scientifique principal Jason Briner, PhD, professeur de géologie au Collège des Arts et des sciences de l’UB. « Nos recherches contribuent au débat sur la façon dont les humains sont arrivés aux Amériques. Cela ajoute potentiellement à ce que nous savons de notre ascendance et de la façon dont nous avons colonisé notre planète. »

Les calottes glaciaires continentales s’étendent à 19 ka il y a (blanc) et 15,5 ka il y a. Les zones exposées du plateau continental à 19 ka il y a sont brunes. Les étoiles jaunes sont des emplacements de données marines au large des côtes

 » Notre étude fournit certaines des premières preuves géologiques qu’une route de migration côtière était disponible pour les premiers humains lors de la colonisation du Nouveau Monde « , explique Alia Lesnek, doctorante en géologie de l’UB, premier auteur de l’étude. « Il y avait une route côtière disponible, et l’apparition de ce terrain nouvellement libre de glace a peut-être incité les premiers humains à migrer vers le sud. »

Les résultats ne signifient pas que les premiers colons ont définitivement traversé la côte sud de l’Alaska pour se propager aux Amériques: Le projet n’a examiné qu’une section de la côte et les scientifiques devraient étudier plusieurs endroits le long de la côte pour tirer des conclusions plus fermes. Pourtant, le travail est passionnant car il laisse entendre que la théorie de la migration maritime est viable.

Les os d’un ancien phoque annelé — précédemment découverts dans une grotte voisine par d’autres chercheurs — fournissent d’autres indices alléchants. Ils laissent entendre que la région était capable de soutenir la vie humaine à l’époque où les premiers colons passaient peut-être, dit Briner. La nouvelle étude calcule que les os du phoque ont environ 17 000 ans. Cela indique que la région était écologiquement dynamique peu de temps après le retrait de la glace, avec des ressources, y compris de la nourriture, qui devenaient disponibles.

Parmi les coauteurs de la recherche figurent Briner; Lesnek; Charlotte Lindqvist, PhD, professeure agrégée de sciences biologiques à l’UB et professeure agrégée invitée à l’Université technologique de Nanyang; James Baichtal de la forêt nationale de Tongass; et Timothy Heaton, PhD, de l’Université du Dakota du Sud.

Un paysage, touché par la glace, qui raconte une histoire

Pour mener leur étude, les scientifiques se sont rendus dans quatre îles de l’archipel Alexander qui se trouvent à environ 200 milles au sud/ sud-est de Juneau. L’équipe s’est rendue en hélicoptère pour atteindre ces destinations éloignées. Dès l’arrivée des chercheurs, Briner a su que les îles avaient autrefois été recouvertes de glace.  » Le paysage est glacial « , dit-il. « Les surfaces rocheuses sont lisses et rayées lorsque la glace s’est déplacée dessus, et il y a des rochers erratiques partout. Lorsque vous êtes géologue, cela vous frappe au visage. Vous le savez immédiatement: Le glacier était là. »

Roches échantillonnées pour dater

Afin de déterminer le moment où la glace s’est retirée de la région, l’équipe a collecté des morceaux de roche à la surface des rochers et du substrat rocheux. Plus tard, les scientifiques ont effectué des tests pour déterminer combien de temps les échantillons — et donc les îles dans leur ensemble — avaient été exempts de glace. Les chercheurs ont utilisé une méthode appelée datation par exposition en surface. Comme l’explique Lesnek, « Lorsque la terre est recouverte par un glacier, le substrat rocheux de la région est caché sous la glace. Dès que la glace disparaît, cependant, le socle rocheux est exposé au rayonnement cosmique de l’espace, ce qui l’amène à accumuler certains produits chimiques à leur surface. Plus la surface a été exposée longtemps, plus vous obtenez de ces produits chimiques. En testant ces produits chimiques, nous avons pu déterminer quand nos surfaces rocheuses étaient exposées, ce qui nous indique quand la glace s’est retirée.

« Nous utilisons la même méthode de datation pour les énormes rochers appelés erratiques. Ce sont de grosses roches qui sont arrachées de la Terre et transportées vers de nouveaux endroits par les glaciers, qui consistent en fait en de la glace en mouvement. Lorsque les glaciers fondent et disparaissent d’une région spécifique, ils laissent ces erratiques derrière eux, et la datation par exposition à la surface peut nous indiquer quand la glace s’est retirée. »Pour la région étudiée, cela s’est produit il y a environ 17 000 ans.

Arguments en faveur d’une route de migration côtière

Au cours des dernières années, les preuves se sont montées contre la pensée conventionnelle selon laquelle les humains peuplaient l’Amérique du Nord en empruntant une route intérieure à travers le Canada. Pour ce faire, ils auraient dû traverser un ruban de terrain étroit et sans glace qui est apparu lorsque deux grandes plaques de glace ont commencé à se séparer. Mais des recherches récentes suggèrent que bien que cette voie se soit ouverte il y a plus de 14 000 ans, elle n’a pas développé suffisamment de diversité biologique pour soutenir la vie humaine jusqu’à il y a environ 13 000 ans, explique Briner. Cela se heurte aux découvertes archéologiques qui suggèrent que les humains vivaient déjà au Chili il y a environ 15 000 ans ou plus et en Floride il y a 14 500 ans.

La théorie de la migration côtière fournit un récit alternatif, et la nouvelle étude pourrait marquer une étape vers la résolution du mystère de la façon dont les humains sont arrivés aux Amériques. « Là où nous l’avons examiné, la route côtière n’était pas seulement ouverte, elle s’est ouverte au bon moment », explique Lindqvist. « Le moment coïncide presque exactement avec le moment de l’histoire humaine où la migration vers les Amériques aurait eu lieu. »

La recherche a été financée par un prix UB IMPACT, et le travail de Lesnek sur le projet, qui contribuera à sa thèse, a été soutenu par la National Science Foundation. Matériel d’histoire fourni par l’Université de Buffalo. Original écrit pour Science Daily par Charlotte Hsu.

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