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Nourriture pour la pensée: Des Menus Qui Ont marqué l’Histoire

Dans les Dépêches de La Bibliothèque secrète de cette semaine, le Dr Oliver Tearle apprécie la délicieuse histoire des menus remarquables de Vincent Franklin et Alex Johnson

Quand le premier restaurant indien de Grande-Bretagne a-t-il ouvert? Que pouvaient apprécier les premiers convives de l’Orient Express en 1884 pour le dîner? Quelle nourriture était proposée à bord du Titanic lors de sa dernière nuit fatidique d’avril 1912 ? Quel était le burger signature du tout premier restaurant McDonald’s ? Ces questions, et bien d’autres, trouvent une réponse dans un nouveau livre merveilleux – et merveilleusement produit – de Vincent Franklin et Alex Johnson, Menus qui ont marqué l’Histoire: Plus de 2000 ans de menus allant de la nourriture égyptienne antique pour l’au-delà au petit déjeuner de mariage d’Elvis Presley . Et les réponses sont souvent très surprenantes.

Prenons une de ces questions que je viens de poser. Quand le premier restaurant indien a-t-il ouvert en Grande-Bretagne? Les années 1970 ? Les années 1960 ? En fait, c’était en 1810, lorsque le doyen du saké Mahomed a ouvert le Hindoostane Dinner and Hooka Smoking Club à Marylebone, à Londres. L’accent était mis sur le chic pour les Britanniques de la classe moyenne bien nantis, et Mahomed proposait des plats exotiques de grande classe: curry de homard, coolmah d’agneau ou de veau et pullaoo d’agneau tous présentés au menu. La nourriture n’était pas bon marché. Le pullaoo à l’ananas, par exemple, coûtait l’équivalent de 122 £ dans l’argent d’aujourd’hui. Franklin et Johnson notent que, afin de créer un commerce pour sa nouvelle entreprise, Mahomed a publié des publicités dans Le Times, déclarant que « les dames et les messieurs qui pourraient souhaiter que les dîners en Inde soient habillés et envoyés chez eux seront ponctuellement pris en charge punctu » Comme Franklin et Johnson l’observent, cela fait de l’entreprise de Mahomed non seulement le premier restaurant indien en Grande-Bretagne, mais aussi son premier plat à emporter indien. Malheureusement, le restaurant a échoué après deux ans, après quoi Mahomed a déménagé à Brighton, devenant plus tard le « chirurgien du shampooing » de deux monarques, George IV et William IV.

Comme il est bien connu, le poulet tikka masala et le poulet balti sont tous deux des plats britanniques, créés respectivement à Glasgow et à Birmingham. Mais dans leur entrée sur le fish and chips, Franklin et Johnson soulignent que le fish and chips, ce plat typiquement britannique, était en fait le résultat d’immigrants étrangers introduisant de nouvelles méthodes de cuisson et de nouveaux aliments sur ces rives. Le poisson frit à la farine ou à la pâte a été introduit par des réfugiés juifs du Portugal et d’Espagne, tandis que ce sont les Huguenots français et belges qui nous apportaient des pommes de terre frites, ou frites, qui sont devenues les frites que beaucoup d’entre nous apprécient en vacances au bord de la mer. Et comme le notent nos auteurs, « ce qui a conduit le duo à devenir une légende, c’est la Révolution industrielle »: le fish and chips était le repas idéal pour répondre à une cohorte de travailleurs postés sans personne pour leur préparer un repas à la maison lorsqu’ils quittaient les usines où ils travaillaient.

Pour revenir à ces questions de quiz délibérément provocantes, j’ai ouvert cette revue avec: le premier McDonald’s a ouvert ses portes en 1943, et son hamburger signature n’était pas le Big Mac – cela, et Ronald McDonald, et les golden arches, étaient tous encore dans quelques années – mais le Hamburger Aristocratique. Vous pouvez également acheter du beurre d’arachide et de la gelée avec des frites, ainsi que du jambon et des fèves au lard. Ce n’est qu’après avoir géré ce qui était essentiellement un barbecue que les frères McDonald ont réalisé que les hamburgers étaient leur plus gros fileur d’argent. Ils ont ensuite été rachetés par Ray Kroc, qui a fait de McDonald’s une marque mondiale. L’évolution du menu McDonald’s depuis lors est en soi une histoire curieuse: l’une des raisons pour lesquelles le célèbre burger Filet-O-Fish a été développé était de plaire à la clientèle catholique pendant le Carême et le vendredi.

Menus qui Ont Marqué L’Histoire: Plus de 2000 ans de menus allant de la nourriture égyptienne antique pour l’au-delà au petit-déjeuner de mariage d’Elvis Presley contiennent de nombreuses entrées révélatrices (et alléchantes), sur tout, du premier dîner de Thanksgiving (en septembre plutôt qu’en novembre 1621, et avec du canard, du gibier ou même du cygne une pièce maîtresse plus probable que la dinde désormais omniprésente), à la fête de Noël pendant le siège de Paris en 1870, aux funérailles du roi Midas de c. 700 avant JC. Il y a aussi une section intéressante sur les menus et les repas d’art et de littérature, y compris un banquet de la bande dessinée Astérix et ce que Ratty avait sur ses pique-niques dans Le vent dans les Saules.

Le mot « menu » est étymologiquement lié au latin minutus, décrivant quelque chose de petit ou de taille réduite. Ce que Vincent Franklin et Alex Johnson ont fait ici, c’est d’offrir une histoire miniature de la gastronomie à travers des menus illustratifs et historiques, en prenant ces exemples fascinants comme diverses « entrées » dans l’histoire de la gastronomie, de la restauration rapide, des plats à emporter, et bien d’autres choses. Mais en plus de toucher à la gastronomie, nous abordons également les voyages dans l’espace, les voyages en train, les voyages en avion, le multiculturalisme et une foule d’autres choses. Si vous connaissez quelqu’un qui aime sa nourriture et qui aime un bon livre – et avouons-le, qui ne le fait pas? – ce livre ferait un excellent cadeau de Noël. C’est un beau produit (avec beaucoup d’images à côté de la recherche informative) mais le style n’a pas triomphé au détriment de la substance. Franklin et Johnson ont vraiment fait leurs devoirs; il ne reste plus qu’à se régaler délicieusement de ce qui a été servi.

Oliver Tearle est l’auteur de The Secret Library: A Book-Lovers’ Journey Through Curiosities of History , disponible dès maintenant chez Michael O’Mara Books.

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