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Chasing Dreams

Dow, Herbert H.

Il chimico americano Herbert H. Dow (1866-1930) fondò la società chimica che porta il suo nome, nel 1897 a Midland, Michigan. Era sia un chimico di talento che un imprenditore esperto e deteneva più di 90 brevetti per la sua ricerca, risultati che rappresentavano sia significativi progressi scientifici che l’inizio del dominio americano nel campo della chimica industriale moderna. Harrison E. Howe, che ha profilato il fondatore dell’azienda nel Dizionario della biografia americana, ha osservato che ” Dow è stato uno dei primi esponenti della filosofia secondo cui un’azienda dovrebbe rendere più economico e migliore di chiunque altro il prodotto a cui è interessata, quindi passare i benefici di tale vantaggio al consumatore.

Nato il 26 febbraio 1866 a Belleville, Ontario, Canada, Herbert Henry Dow era figlio di un inventore e ingegnere meccanico, Joseph Henry Dow. Le radici della famiglia in America si estendevano fino al 1637 e un antenato che era elencato come residente a Watertown, Massachusetts. Quando Dow era ancora un bambino, la famiglia-che si espanderebbe per includere le sue tre sorelle più giovani-si trasferì di nuovo alla loro città natale originale di Derby, Connecticut. Joseph Dow continuò a lavorare per la Derby Shovel Manufacturing Company, e nel 1878 la famiglia si trasferì ancora una volta, questa volta a Cleveland, Ohio, dove l’anziano Dow fu assunto dalla Chisholm Shovel-Works.

Affascinato dalle salamoie

Dow ereditò l’abilità del padre per la meccanica e l’invenzione, e ideò un primo prototipo di un’incubatrice di uova di gallina quando la famiglia viveva ancora nel Connecticut. Dopo il diploma di scuola superiore nel 1884, Dow rimase vicino a casa per il college, iscrivendosi alla Case School of Applied Science di Cleveland, che in seguito divenne Case Institute of Technology e infine Case Western Reserve University. Il suo maggiore era la chimica, e durante il suo tempo a Case divenne incuriosito da salamoia, o acqua con un alto contenuto di sale. Le salamoie possono essere fatte aggiungendo sale all’acqua e fin dai tempi antichi era usato dagli esseri umani come conservante alimentare. L’acqua salata oceanica è anche considerata una salamoia, e eoni prima, lo spostamento delle masse terrestri ha portato a grandi depositi sotterranei di acqua di mare dal momento in cui c’erano immensi oceani interni in Nord America. L’area che si estendeva dall’Ontario a sud e ad ovest fino al Kentucky era nota per contenere grandi depositi sotterranei di questo tipo di salamoia.

Le salamoie contenevano bromo, l’elemento chimico sulla tavola periodica con il simbolo ” Br.”Nell’infanzia di Dow, i bromi venivano usati per produrre farmaci sedativi, e in seguito furono scoperte nuove applicazioni per il suo uso nella nascente industria dello sviluppo di pellicole fotografiche. Come studente universitario, era interessato a ulteriori possibilità future e iniziò a condurre la sua ricerca sulla dissertazione sulle salamoie sotterranee dell’Ohio. I suoi professori suggerirono a Dow di scrivere un articolo sulla sua analisi della salamoia e di presentarlo a una prossima riunione dell’American Association for the Advancement of Science a Cleveland. Ha scoperto che sia Canton, Ohio, e Midland, Michigan, erano siti ricchi di salamoia. Michigan era diventato un importante produttore di sale al momento, con piscine salamoia lasciato evaporare nella zona mid-state Saginaw Valley e il sale risultante confezionato e venduto sul mercato consumer.

Dow ha conseguito il bachelor of science da Case nel 1888 ed è stato assunto dal Huron Street Hospital College di Cleveland come professore di chimica. Nel 1889 fece domanda e ricevette il suo primo brevetto, che prevedeva un modo più efficiente per estrarre il bromo dalla salamoia. Ha fondato una società per sfruttare questo processo, ma presto fallito. Nonostante la battuta d’arresto, il giovane chimico aveva ancora alcuni sostenitori finanziari, e nel 1890 finanziarono una seconda impresa, questa volta a Midland, nel Michigan. Dow si trasferì lì nell’agosto del 1890 per stabilire un impianto e uffici per questa impresa, che fu chiamata Midland Chemical Company.

Licenziato dalla Società

Nel 1891, dopo ulteriori esperimenti, Dow ebbe una nuova svolta nell’estrazione del bromo e ottenne un altro brevetto. Questo è venuto per essere chiamato il “processo Dow,” ed è stato il primo ad utilizzare l’elettrolisi, o l’applicazione di corrente elettrica. Ciò ha eliminato diversi passaggi nella produzione di bromo e ha rappresentato un significativo passo avanti nella chimica industriale. “Era necessario un generatore di corrente continua per questo processo Dow”, ha osservato Howe, ” e anche se era un pezzo più difficile da ottenere in quel momento, uno è stato installato nel 1892 e può essere considerato come la prima installazione di successo commerciale di un impianto elettrochimico in America.”Dow pensava che l’elettrolisi potesse essere utilizzata in altre applicazioni di produzione chimica, ma i suoi sostenitori finanziari non erano d’accordo e lo licenziarono.

Tornando a Cleveland, Dow continuò i suoi esperimenti da solo, questa volta estraendo cloruro e soda caustica dal sale nella sua forma pura, l’elemento cloruro di sodio o NaCl sulla tavola periodica. La soda caustica, altrimenti nota come liscivia o idrossido di sodio, era stata utilizzata anche dagli esseri umani per secoli, in particolare nella produzione di sapone, ma stava anche entrando in uso come agente sbiancante nella produzione di carta, che aveva iniziato a salire nel diciannovesimo secolo. Il cloruro è stato anche usato per produrre cloro, un altro prodotto potenzialmente redditizio per i mercati industriali e di consumo. Dow ha chiesto a diversi amici e alunni di Case un aiuto finanziario per sostenere una nuova società. Nel 1896 tornò a Midland, questa volta con la moglie e i figli, e nel maggio del 1897 fondò formalmente la Dow Chemical Company. La sua produzione di polvere decolorante e bromo utilizzando il processo Dow si dimostrò un tale successo che nel 1900 la società acquistò Midland Chemical, l’azienda che lo aveva licenziato solo cinque anni prima.

Ha rotto il cartello tedesco

La società di Dow ha venduto bromo negli Stati Uniti per 36 centesimi per libbra. Nei suoi primi anni di attività, cercando di espandersi a livello internazionale, Dow è stato avvertito di non sfidare un importante fornitore europeo, un gruppo sovvenzionato dal governo tedesco di diversi produttori industriali-chimici noti come Die Deutsche Bromkonvention, o il cartello tedesco del bromo. Il Bromkonvention aveva fissato il prezzo del bromo a 49 centesimi per libbra sul mercato mondiale, e ha minacciato di inondare il mercato degli Stati Uniti con il bromo ad un prezzo ancora più conveniente di Dow 36 centesimi, dovrebbe Dow Chemical cercare di muoversi oltre i confini degli Stati Uniti con il prodotto. Nel 1904 Dow decise di ignorare la minaccia e iniziò ad esportare il bromo della sua compagnia in Inghilterra e poi in Giappone. Il cartello europeo era così irritato che mandò un dirigente, via nave e poi ferrovia, fino a Midland, un viaggio di diverse settimane all’epoca. Il presidente della società, tuttavia, ha detto l’ambasciatore Bromkonvention, Hermann Jacobsohn, che non era a conoscenza di eventuali accordi formali che fissavano il prezzo del bromo sul mercato mondiale, o un elenco di chi poteva e non poteva venderlo.

In risposta, la Bromkonvention ha seguito e ridotto il prezzo del loro bromo negli Stati Uniti a soli 15 centesimi per libbra. In un colpo magistrale di senso degli affari, Dow aveva agenti della sua a New York City segretamente comprarlo come è venuto fuori le navi da carico. Dow Chemical poi riconfezionato, contrassegnato fino a 27 centesimi per libbra, ed esportato all’estero. Allo stesso tempo, le vendite di bromo negli Stati Uniti della società sono state messe in attesa. Dow cominciò a raccogliere enormi profitti dallo stratagemma, che non fu scoperto dalla Bromkonvention per qualche tempo. Continuavano a ridurre il loro prezzo per libbra e alla fine vendevano bromo sottocosto. Infine, le due parti hanno concluso un accordo in base al quale la Bromkonvention sarebbe stata autorizzata a mantenere i suoi lucrativi diritti di mercato tedeschi, mentre Dow Chemical avrebbe mantenuto i suoi clienti americani—ma tutti gli altri mercati erano aperti alla concorrenza.

Approfittato delle esigenze della guerra moderna

Come aveva predetto, Dow trovò molti altri usi per la salamoia e sviluppò metodi per estrarre soda caustica, calcio, magnesio e altri minerali da essa. Durante la prima guerra mondiale la sua compagnia ebbe uno straordinario colpo di fortuna quando la Royal Navy britannica istituì un formidabile blocco navale di tutti i porti tedeschi, che impedì ai maggiori concorrenti di Dow—membri di Bromkonvention come BASF, Hoechst e Bayer—di accedere ai mercati al di fuori dell’Europa. Dow Chemical ha ulteriormente beneficiato delle esigenze di produzione in tempo di guerra, come il gas lacrimogeno, che ha utilizzato il bromo nel suo processo di produzione. Il magnesio è stato utilizzato nella produzione di razzi incendiari e il fenolo, noto anche come acido carbolico, è stato utilizzato nella produzione di esplosivi. Questo in seguito divenne uno dei mattoni per la Bachelite, la prima resina sintetica e il predecessore della plastica.

Dopo la prima guerra mondiale, Dow ha guidato la sua azienda in una gamma in continua espansione di processi e prodotti. Una divisione ha scoperto che il magnesio era ideale se combinato con altri metalli nella produzione di pistoni per motori automobilistici, e DowMetal è stata fondata per capitalizzare su questo mercato in crescita. I primi esperimenti di Dow nel pollaio progredirono più tardi nella sua vita verso il giardinaggio, e sperimentò una serie di sostanze chimiche nel suo giardino di casa e nel frutteto risalenti agli anni 1890. Nel 1907 Dow Chemical introdusse lo zolfo di calce, un fungicida per alberi da frutto, e nel 1910 aveva fondato una divisione di prodotti chimici agricoli che sviluppò alcuni dei primi pesticidi sintetici al mondo.

Dow morì il 15 ottobre 1930, di cirrosi epatica, a Rochester, Minnesota. Aveva viaggiato lì per il trattamento presso la Mayo Clinic, ma cadde in coma dopo l’intervento chirurgico, da cui non si riprese mai. È sopravvissuto da sua moglie, l’ex Grace Ball, con la quale ha avuto sette figli. A questo punto aveva stabilito un modello di leadership così forte che i punteggi di ricercatori e dirigenti che gli succedettero alla Dow Chemical Company continuarono a spingere in avanti e renderlo il secondo produttore chimico al mondo un secolo dopo la sua fondazione. Negli anni post-seconda guerra mondiale, la società si avventurò in prodotti di consumo, e ha tenuto il primo U. S. brevetti per tali articoli onnipresenti come Saran Wrap, sacchetti Ziploc e polistirolo.

Libri

Doyle, Jack, Trespass Against Us: Dow Chemical & the Toxic Century, Common Courage Press, 2004.

Dictionary of American Biography, Supplements 1-2: to 1940, American Council of Learned Societies, 1944-1958.

Periodici

Settimana chimica, 22 dicembre 1999; 21 novembre 2007. Times di New York, 16 ottobre 1930.

Online

“Herbert Dow, the Monopoly Breaker”, Mackinac Center for Public Policy, http://www.mackinac.org/article.aspx?ID=31 (3 gennaio 2008).

“Herbert H. Dow,” Ohio History Central, http://www.ohiohistorycentral.org/entry.php?rec=109 (3 gennaio 2008).

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