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Enrico Tonti: L’uomo più potente d’America

È ampiamente accettato che il contributo italiano all’esplorazione del Nuovo Mondo sia cessato dopo un breve periodo di grandi scoperte. Cristoforo Colombo scoprì l’America nel 1492 e Giovanni Caboto sbarcò a Terranova nel 1497. Amerigo Vespucci esplorò la costa orientale del Sud America: la sua mappa fu la prima a riconoscere che le terre che gli europei avevano navigato verso non erano le Indie orientali ma, di fatto, un “nuovo mondo”, ergo terra di Amerigo o “America.”Nel 1524 Giovanni da Verrazzano – un marinaio italiano al servizio della corona francese-fu il primo europeo, dopo la colonizzazione norrena, ad esplorare la costa atlantica del Nord America.

La storia registra anche che l’esplorazione dell’interno del continente nordamericano fu effettuata da sostanziosi commercianti di pellicce francesi, i coureurs des bois, che fraternizzarono con i nativi e si scontrarono con gli inglesi e i nativi ostili. Furono i primi europei a viaggiare verso ovest fino alle Montagne Rocciose, e fondarono insediamenti in tutto l’interno del continente, lungo il fiume San Lorenzo, e fino a sud fino al Golfo del Messico. All’inizio del XVIII secolo, la Nuova Francia si estendeva dal Golfo di San Lorenzo alla foce del Mississippi (vedi mappa).

Non c’è nessuna menzione nelle storie ufficiali di una figura italiana che, al servizio della corona francese, è venuto alla ribalta in Nuova Francia al culmine della colonia e fu per un breve periodo l’uomo più potente del continente. Enrico Tonti, il cui nome fu gallicizzato come Henri de Tonti, nacque nella città costiera italiana di Gaeta vicino a Napoli, tra il 1647 e il 1650.

Figlio di un italiano esule in Francia, Tonti ebbe un ruolo di primo piano nelle prime incursioni di esploratori, soldati e coloni dalla Nuova Francia nelle regioni dei Grandi Laghi, della Valle del Mississippi, del Golfo del Messico, dell’Alabama e del Texas. Ciò permise ai francesi, e in seguito ad altri europei, di stabilirsi in nuovi territori.

Enrico era il primogenito dei diciannove figli di Lorenzo Tonti. Come governatore di Gaeta, l’anziano Tonti sostenne la rivolta napoletana contro il viceré spagnolo. In seguito alla sconfitta dei ribelli, Lorenzo fu costretto a chiedere asilo politico in Francia. Educato e aristocratico, Enrico Tonti ha lasciato una ricchezza di lettere e altri documenti che rivelano aspetti poco noti dell’esplorazione e dell’insediamento europeo del Nord America.

A 18 anni Enrico Tonti si arruolò nell’esercito francese, durante il regno di Luigi XIV, salendo al grado di tenente. Si ritiene che sia arrivato in Nuova Francia con il suo amico, il grande esploratore francese René-Robert Cavelier, Sieur de La Salle, nel 1678.

Tonti era a capo di un gruppo di esploratori che furono i primi europei a raggiungere le Cascate del Niagara quello stesso anno. Tonti e i suoi collaboratori contribuirono a stabilire un insediamento permanente nella zona costruendo Fort Conti, il primo forte europeo sui Grandi Laghi. Spinti dal desiderio di esplorare le acque intorno a loro, La Salle, Tonti e i loro uomini costruirono il Griffon, la prima nave a navigare sui Grandi Laghi. Il 7 agosto 1679, la nave fu varata su quello che oggi è noto come Lago Erie. Padre Louis Hennepin benedisse il Grifone, il Te Deum fu cantato e la nave salpò su acque sconosciute, mentre i nativi locali guardavano in soggezione. Navigando a nord sul lago Huron e poi virando a sud sul Lago Michigan, il Griffon raggiunse Green Bay il 18 settembre 1679. Lì caricò un prezioso carico di pellicce e partì per il viaggio di ritorno. Ahimè, il Grifone è stato perso nella storia, si crede di essere affondato durante una potente tempesta. Uno dei grandi misteri storici sui Grandi Laghi, la scomparsa del Grifone, suscita ancora la curiosità di molti. Nel 1930, i resti di una nave attribuita al Griffon furono trovati vicino a Tobermory, nella Georgian Bay. Tuttavia, i resti non sono stati autenticati e quindi la ricerca continua.

Con La Salle, Tonti è accreditato come scopritore della foce del fiume Mississippi, raggiungendo il Golfo del Messico dai Grandi Laghi. La spedizione francese in canoa iniziò il suo viaggio verso sud dal lago Ontario alla vigilia di Natale del 1681, e arrivò alla foce del fiume nel Golfo del Messico il 9 aprile 1682. Furono i primi europei a navigare lungo l’intera lunghezza del fiume Mississippi e, così facendo, dimostrando che il Golfo del Messico poteva essere raggiunto dal Quebec per vie navigabili interne.

Questo collegamento delle due colonie francesi nel Nord America – una nel nord e l’altra nel sud – per un certo periodo ostacolò l’espansione coloniale spagnola e inglese. L’importante ruolo di Tonti nell’impresa è testimoniato dall’apparizione della sua firma accanto a quella di La Salle sul documento che proclama la sovranità della Francia sul territorio della Louisiana appena scoperto.

Nel suo lento e deliberato viaggio di ritorno verso nord, senza La Salle che aveva deciso di tornare in Francia, Tonti esplorò i vasti territori della Valle del Mississippi e dei grandi affluenti del fiume, il Missouri, l’Ohio, l’Arkansas e i fiumi Rossi. Lungo la strada, i registri di Tonti mostrano che i francesi fecero amicizia con molte nazioni di popoli nativi – Quapaw, Choctaw, Chickasaw, Illinois, tra gli altri. Nel 1686 Tonti fondò Arkansas Post, che fu la prima capitale dello stato dell’Arkansas. Ha costruito forti e postazioni commerciali nella valle del Mississippi e in Ontario. Ha partecipato alla fondazione della città di Mobile, Alabama. Le sue esplorazioni si estendevano fino all’attuale Texas. Egli è considerato come uno dei padri di Illinois, Arkansas e Louisiana.

Quando La Salle fu assassinato nel 1687, come suo secondo in comando, Tonti divenne il capo de facto dell’unità esplorativa della Francia in Nord America, rendendolo l’uomo più potente d’America. Per quasi 20 anni si è dimostrato un leader capace.

Le vie di terra e d’acqua nell’area dei Grandi Laghi e nella Valle del Mississippi, tracciate per la prima volta da Tonti, divennero le vie seguite dai futuri coloni europei, aprendo in seguito la strada alla creazione di centri abitati negli Stati Uniti e in Canada.

Un abile diplomatico, Tonti organizzò tribù native locali in una forte alleanza di ventimila, che teneva aperte le rotte commerciali e di viaggio dalla Nuova Francia alla Valle del Mississippi. Nel 1698, Tonti servì da guida a un gruppo di missionari diretti dal Quebec al villaggio di Tamaroas, vicino all’attuale Saint Louis, nel Missouri, dove fu celebrata la prima messa cristiana.

Enrico Tonti, eccezionale e tenace esploratore, dotato di un’innata capacità di comunicare con gli estranei, si era guadagnato il soprannome di “mano di ferro”, datogli dagli indigeni. (Aveva perso la mano destra in un’esplosione di una granata, con il risultato che indossava un gancio protesico coperto da un guanto.

Quando ricevette la notizia che i francesi stavano ristabilendo una colonia alla foce del Mississippi, Tonti decise di unirsi alla colonia. Raggiunse Biloxi il 16 gennaio 1700 e vi si stabilì. Fu scelto come ambasciatore presso le tribù native Choctaw e Chickasaw da Iberville, amministratore della colonia.

Nell’agosto del 1704 Enrico Tonti contrasse la febbre gialla e morì a Old Mobile, a nord dell’attuale Mobile, Alabama. Le sue lettere e diari rimangono una preziosa fonte primaria di informazioni sull’esplorazione del Nord America.

Pietro Vitelli è autore del libro Enrico Tonti (2004, La città del sole, pp 348).

Pubblicato per la prima volta su Accenti Magazine, numero 21.

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