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Food for Thought: Menus That Made History

Nei dispacci di questa settimana dalla Biblioteca segreta, il dottor Oliver Tearle gode della deliziosa storia di Vincent Franklin e Alex Johnson di menu notevoli

Quando ha aperto il primo ristorante indiano della Gran Bretagna? Cosa potevano gustare i primi commensali sull’Orient Express nel 1884 per cena? Quale cibo era offerto a bordo del Titanic nella sua ultima fatidica notte nell’aprile del 1912? Qual è stato l’hamburger firma nel primo ristorante McDonald? Queste domande, e molte altre, trovano risposta in un meraviglioso – e meravigliosamente prodotto – nuovo libro di Vincent Franklin e Alex Johnson, Menu che hanno fatto la storia: oltre 2000 anni di menu dall’antico cibo egiziano per l’aldilà alla colazione di nozze di Elvis Presley. E le risposte sono spesso molto sorprendenti.

Prendiamo una di quelle domande che ho appena chiesto. Quando ha aperto il primo ristorante indiano in Gran Bretagna? Gli anni ‘ 70? Gli anni ‘ 60? Infatti, era nel 1810, quando Sake Dean Mahomed aprì l’Hindoostane Dinner and Hooka Smoking Club a Marylebone, Londra. L’enfasi era sul nosh sciccoso per gli inglesi benestanti della classe media, e Mahomed offriva cibo esotico e di alta classe: aragosta al curry, coolmah di agnello o vitello e agnello pullaoo tutti presenti nel menu. Il cibo non era economico. L’ananas pullaoo, per esempio, costano l’equivalente di £122 in denaro di oggi. Franklin e Johnson notano che, al fine di intavolare un commercio per la sua nuova impresa, Mahomed tirò fuori pubblicità sul Times, dichiarando che ‘tali signore e signori che possono essere desiderosi di avere cene indiane vestite e inviate alle loro case saranno puntualmente assistiti …’ Come Franklin e Johnson osservano, questo rende l’attività di Mahomed non solo il primo ristorante indiano in Gran Bretagna, ma anche il suo primo asporto indiano. Sfortunatamente, il ristorante fallì dopo due anni, dopo di che Mahomed si trasferì a Brighton, diventando in seguito “chirurgo dello shampoo” per due monarchi, Giorgio IV e Guglielmo IV.

Come è noto, chicken tikka masala e chicken balti sono entrambi piatti britannici, creati rispettivamente a Glasgow e Birmingham. Ma nel loro ingresso su fish and chips, Franklin e Johnson sottolineano che fish and chips, quel piatto tipicamente britannico, era in realtà il risultato di immigrati stranieri che introducevano nuovi metodi di cottura e cibi su queste coste. Pesce fritto in farina o pastella è stato introdotto da rifugiati ebrei provenienti da Portogallo e Spagna, mentre era ugonotti francesi e belgi che ci ha portato patate fritte, o ‘frites’, che sono diventati i chip così molti di noi godere quando in vacanza in riva al mare. E come i nostri autori continuano a notare, “ciò che ha portato il duo a diventare una leggenda è stata la rivoluzione industriale”: fish and chips era il pasto perfetto per soddisfare una coorte di turnisti senza che nessuno cucinasse loro un pasto a casa quando lasciavano i mulini e le fabbriche dove lavoravano.

Per tornare a quelle domande volutamente provocatorie quiz ho aperto questa recensione con: il primo McDonald aperto nel 1943, e il suo hamburger firma non era il Big Mac – che, e Ronald McDonald, e gli archi d’oro, erano tutti ancora alcuni anni di distanza – ma l’Hamburger aristocratica. Si potrebbe anche comprare burro di arachidi e gelatina con patatine fritte, così come prosciutto e fagioli al forno. Fu solo dopo che avevano gestito quello che era essenzialmente un barbecue che i fratelli McDonald si resero conto che gli hamburger erano il loro più grande filatore di soldi. Sono stati poi acquistati da Ray Kroc, che è stato colui che ha trasformato McDonald’s in un marchio globale. L’evoluzione del menu McDonald da allora è di per sé una storia curiosa: uno dei motivi per cui il famoso hamburger Filet-O-Fish è stato sviluppato è stato quello di fare appello ai clienti cattolici durante la Quaresima e il venerdì.

Menu che hanno fatto la storia: Oltre 2000 anni di menu dell’Antico egitto cibo per la vita dopo la morte di Elvis Presley pranzo di nozze contiene molti ad aprire gli occhi (e l’acquolina in bocca) non valide, su tutto, dalla prima cena del Ringraziamento (nel mese di settembre, anziché in novembre, 1621, e con anatra, carne di cervo, o anche swan, un centrotavola di quanto l’ormai onnipresente turchia), per il Giorno di Natale festa durante l’Assedio di Parigi nel 1870, a Re Mida funerale di dalla c. 700 AC. C’è anche una sezione interessante su menu e pasti di arte e letteratura, tra cui un banchetto dal fumetto di Asterix e quello che Ratty aveva nei suoi picnic nel vento tra i salici.

La parola ‘menu’ è etimologicamente correlata al latino minutus, che descrive qualcosa di piccolo o di dimensioni ridotte. Quello che Vincent Franklin e Alex Johnson hanno fatto qui è quello di offrire una storia in miniatura della gastronomia attraverso menu illustrativi e storici, prendendo questi esempi affascinanti come vari ‘modi’ per la storia della cucina raffinata, fast food, take away e molto altro. Ma oltre a toccare il gastronomico ci occupiamo anche di viaggi spaziali, viaggi ferroviari, viaggi aerei, multiculturalismo e una miriade di altre cose. Se conosci qualcuno a cui piace il loro cibo e gli piace un buon libro – e ammettiamolo, chi non lo fa? – questo libro sarebbe un grande regalo di Natale. È un prodotto bellissimo (con un sacco di foto accanto alla ricerca informativa) ma lo stile non ha trionfato a scapito della sostanza. Franklin e Johnson hanno davvero fatto i loro compiti; tutto ciò che resta da fare è banchettare deliziosamente su ciò che è stato servito.

Oliver Tearle è l’autore di The Secret Library: A Book-Lovers’ Journey Through Curiosities of History , disponibile ora da Michael O’Mara Books.

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